3 książki za 35 oszczędź od 50%

Инстинкт зла. Тень

Tekst
Przeczytaj fragment
Oznacz jako przeczytane
Jak czytać książkę po zakupie
Nie masz czasu na czytanie?
Posłuchaj fragmentu
Инстинкт зла. Тень
Инстинкт зла. Тень
− 20%
Otrzymaj 20% rabat na e-booki i audiobooki
Kup zestaw za 33,48  26,78 
Инстинкт зла. Тень
Audio
Инстинкт зла. Тень
Audiobook
Czyta Ксения Большакова
18,61 
Szczegóły
Инстинкт зла. Тень
Czcionka:Mniejsze АаWiększe Aa

Глава 1

Проклятье, проклятье, проклятье!

Я подняла воротник кожаной куртки и вжалась в каменную стену серой башни без окон. Проклятая погода, проклятый Легар, проклятое… все. С того дня, как Древнее Зло покинуло Вечный Саван и вырвалось на свободу, Энфирия изменилась. Все изменилось. Например, теперь стало труднее контролировать погоду. Раньше дождь шел по расписанию, теперь – внезапно и некстати. Дождь вообще всегда некстати, как и… любовь.

Я с досадой пнула камушек, понаблюдала его прыжки по мостовой до круга света под фонарем.

Ну и где он шляется? Наверняка развлекается с какой-нибудь девицей… Хотя я не права. Нельзя так думать о каждом мужчине лишь потому, что тот один-единственный, в которого меня угораздило влюбиться, оказался сволочью. Хотя я не права и здесь. Он не сволочь. Просто… просто меня в его жизни не существует.

Мотнула головой и скривилась, когда холодные капли упали за шиворот. Отлично. Я промокну до нитки, пока дождусь его. Показалось, или стало светлее?

Нахмурившись, отлепилась от стены и посмотрела вверх.

– Говнюк летающий, – пробормотала я, поняв, что объект миновал меня, ожидающую у порога подобно верному псу, и благополучно вошел в свой лофт через окно. Ненавижу Лунных. Ненавижу линкхов.

Вот только этот конкретный линх мне сейчас позарез нужен. Ви сказала, он может помочь с моей проблемой. С моим упрямством было не так просто признать, что у меня есть проблемы. Но если я кому и доверяла на этой гребаной земле, то это Ви.

– Ну и что мне теперь делать? – покосилась на своего железного коня, испытывая настойчивое желание укатить куда подальше от этого дома и его обитателя. Дом был странный. Мало того, что стоял в Терре, да еще и выглядел пугающе. Словно серый палец, протыкающий небо. До середины – лишь камень, без облицовки или растительности. И лишь под крышей – окна и терраса, расположенная по кругу здания. Внизу одна дверь – железная, без ручки. Гостей в этом доме явно не любили.

– Отлично, – пробормотала я.

Попасть внутрь я обязана сегодня. Потому что завтра у меня может не хватить на этот поступок решительности. Или глупости.

Поэтому я сделала три шага и вдавила черную кнопку на железной двери. Изнутри не донеслось ни звука, что не удивительно. Если звон и был, то слишком далеко, чтобы мне услышать.

Ти-ши-на. Я выругалась сквозь зубы и снова вдавила эту проклятую кнопку. И даже пнула ногой железную дверь, хоть и понимала, что это вряд ли поможет. Ну так, от полноты чувств.

– Кто вы? – голос из динамика заставил меня вздрогнуть и застыть с поднятой ногой.

– Меня зовут Ирис, – я прищурилась, пытаясь понять, где расположена камера. В том, что она была и, скорее всего, не одна, я не сомневалась.

– Я не принимаю посетителей.

Голос в динамике казался бесплотным и совершенно равнодушным.

– Меня послала Ви, – торопливо бросила я, испугавшись, что обладатель этого голоса исчезнет. Или я все-таки передумаю. – Помните ее? Виктория Дагервуд…

– Я понял. Что вам нужно?

– Я… – замялась, оглянусь. – Могу я войти? Мне не хочется говорить об этом здесь.

Динамик помолчал.

– Вы ведь не боитесь? – с вызовом спросила я. – Мне нужно лишь несколько минут. Я не причиню вам вреда…

Тихий смех оборвал мою браваду. Ну да, о чем это я…

– Забавно. Входите.

На панели мигнула красная кнопка, и щелкнул замок. Я шагнула в темноту за створкой, словно в преисподнюю, надеясь, что не совершаю самую большую ошибку в своей жизни. Прийти с просьбой к линкху? Да я сдурела.

Стиснула зубы, борясь с желанием удрать. И дернула решетку лифта, торопясь и злясь на саму себя. Ну и еще на обитателя этой башни, хотя он и не виноват…

Лифт поднял меня и распахнул услужливо двери. Я окинула мрачным взглядом роскошный коридор, свежие цветы в нишах, дорогой ковер на паркете. Похоже, хозяин дома – эстет. Линкх, и этим все сказано. Высший линкх. Принадлежит Лунным, является владельцем клуба для избранных «Грани». Во всем остальном – провал и загадка, мне не удалось раскопать о господине Скрифе почти ничего. Темная лошадка, что предпочитает не светить лицо и стоять в сумраке. О нем нет сведений, нет фотографий, нет даже даты рождения. Даже имени! Скриф – то ли прозвище, то ли сокращение, не понять…

Но Ви уверила, что ему можно доверять.

И что он единственный, кто может мне помочь.

В конце коридора имелась дверь, хозяин не торопился встретить меня на пороге. Ну и ладно, я не гордая. Поэтому решительно открыла створку и ступила в роскошный, невероятный и безупречный лофт. Я подобные видела лишь на картинках и когда приходилось влезать в чужой дом за какой-нибудь вещицей. К сожалению, во втором случае помещения приходилось осматривать в темноте, и там было не до любования. Поэтому, пользуясь случаем, я позволила себе насладиться прекрасной обстановкой, вдохнуть пряный аромат и даже коснуться шелка на стенах. Красиво. Со вкусом. Дорого.

Недостижимо.

– У вас десять минут.

Я обернулась на голос и, наконец, увидела обладателя этого лофта. Высокий. В черном костюме. Короткие светлые волосы. Невероятно голубые глаза. Шрам полумесяцем – от лба до рта, искажающий лицо, задевающий губу и придающий мужчине саркастический вид. Словно он всегда усмехается. Хотя глаза холодны, как арктический лед, без капли смеха. И еще на нем были перчатки.

Неприятный тип.

Он молчал, никак не помогая мне. На кофе, пирожные и приятную беседу тоже можно не рассчитывать.

– Я хочу, чтобы вы помогли мне, – я запнулась, поняв, что начала как-то неудачно. – Ви сказала, что вы… вы можете забрать чувства.

Я вдохнула, ощущая настойчивую потребность свалить из этого места. Исчезнуть, провалиться, можно даже сгореть. А не ежиться под презрительным взглядом голубых глаз линкха.

– Забрать чувства, – я облизала пересохшие губы. – Любовь. Да. Я хочу, чтобы забрали все. Саму возможность… любить.

В его глазах появилось что-то новое. Отвращение?

– Уходите.

– Послушайте! – отчаяние грозило смыть меня приливной волной в океан безнадежности. – Ви сказала, что вы умеете это! Что лишь вы и умеете! Я прошу вас, слышите? Освободить от этих… чувств!

– Нет.

– Но почему? – почти закричала я. Гадство, я притащилась сюда, плюнула на все свои принципы, на обещание никогда и ни за что не иметь дел с линкхами, чтобы услышать вот это равнодушное «нет»?? Так что ли? – Почему? Разве чувства – не ваша пища? Что вам стоит забрать мои?

– Мне это неинтересно, – так же равнодушно произнес он.

– Неинтересно?! – злость заставила меня вздрогнуть. И впиться ногтями в ладони от желания расцарапать лицо линкха. – Хотите, чтобы я вас просила? Умоляла? Может, встала на колени? Да?

– Я хочу, чтобы вы ушли. Я думал, у вас что-то интереснее женских чувств, наемница.

– Меня зовут Ирис, – процедила я. – Интереснее? Может, к вам стоит заглянуть в ином качестве? С оружием?

И опешила, когда линкх откинул голову и рассмеялся. Боги, да его просто насмешила моя угроза. Я гребаная неудачница. Здравствуй, дно.

Пальцы инстинктивно сжались, желая ощутить рукоять револьвера. И усилием воли я расслабила ладонь. Линкх. Как я ненавижу их… всех.

– Почему вы мне отказываете? – по возможности спокойно спросила я.

– Я уже ответил, – Скриф пожал плечами. – Я не хочу тратить на тебя свое время, наемница. К тому же, если я не ошибаюсь, ты пожирательница.

– Незначительно, – хрипло возразила я. – Во мне ген проявился слабо, к тому же, я неизмененная. Я не ем линкхов, если вы об этом. На девяносто девять процентов я – человек.

Скриф снова пожал плечами, показывая, что и на это ему наплевать.

– Да что с вами такое! – не сдержалась я. – Неужели так трудно сделать то, о чем я прошу? Забирать чувства – естественный процесс для такого, как вы! Чего вы хотите? Денег? Я заплачу… сколько смогу!

– Вряд ли вы способны удивить меня вашими богатствами, – в ледяном голосе скользнула насмешка. – И, похоже, вы не понимаете, о чем просите.

– То есть?

– Вы ведь не знаете, как происходит этот, как вы выразились, естественный процесс, так?

Он отошел к бару, придирчиво осмотрел хрустальные грани бутылок, выбрал одну. Налил в пузатый стакан янтарную жидкость и сделал глоток. Постоял, смакуя.

Мне не предложил.

– Я знаю, как кормятся линкхи, – буркнула я. – Через прикосновения. Я… потерплю.

И вздрогнула от его тихого смеха.

– Серьезно? – линкх обернулся, покачивая в ладони бокал. Мой взгляд снова зацепился за его шрам, который белым полумесяцем выделялся на лице. Я отвернулась и мрачно кивнула.

– Да.

– Вы знаете не все, наемница. Чтобы забрать ваши чувства, мне понадобится не просто прикосновение. Мне нужно гораздо больше.

– В смысле?

– Секс, – он смотрел, склонив голову и явно забавляясь. Вероятно, мое лицо стало по-настоящему шокированным.

– Что? Но как же… почему…

– Почему Ви не сказала вам? Думаю, она не в курсе. Вы правы, я могу забрать вашу несчастную любовь, – голос линкха вновь стал презрительным. – Забрать целиком, так, чтобы вы никогда больше не полюбили. Вы ведь этого хотите? Но для этого понадобится время. И секс, как я уже сказал. Регулярный. А у меня нет первого и желания на второе.

– О, Господи… – ошалело простонала я, уставившись на него. Такого поворота я не ожидала. Думала, что перетерплю как-нибудь прикосновения линкха. Ну, там, к руке, наверное… Я ведь видела, как питаются эти гады, им достаточно взять жертву за руку! Да, многие любят более тесный контакт, но это лишь проявление их звериной натуры. Все они хищники, любящие играть со своей едой. И этот – беловолосый и голубоглазый – тоже хищник. Возможно, самый страшный из них…

Но что мне делать? Что мне теперь делать? Я не выдержу больше этой агонии! Я хочу, чтобы ее вырвали из меня, выдрали с корнем! Все эти чувства, что не дают мне жить, дышать, радоваться! Я ненавижу их. И себя за то, что не могу разлюбить.

 

Выпрямилась, снова вогнав ногти в кожу ладоней.

– Я согласна, – голос все же дрогнул. – Я согласна на все. Только избавьте меня от… этого.

Он приподнял светлую бровь, рассматривая меня поверх грани бокала.

– Вы не поняли, – мягко произнес линкх. – Я не согласен. У меня нет никакого желания заниматься… вами.

Я ощутила, как краска стыда залила лицо. Вот, значит, как. Он просто не хочет меня. Не желает тратить время на бесплатный секс с пришлой наемницей. Конечно, владельца самого пафосного клуба для избранных трудно удивить. К его услугам самые красивые и дорогие женщины Энфирии и Терры – роскошные, ухоженные, умелые. Зачем ему я?

Сжала кулаки так, что утром руки будут болеть. Сузила глаза.

– Предлагаю сделку, господин Скриф, – сипло произнесла я. – Вы поможете мне. А я вам. – И оборвала насмешку в его глазах. – Я достану то, что вы ищите. То, что вам нужно. Нож.

Вскрикнула, потому что не увидела движения. Еще миг назад линкх расслабленно стоял у бара, потягивал виски, а сейчас он сжимал мою шею. А я даже не заметила его приближения. Наемница, чтоб меня…

– Откуда ты знаешь про нож?

– Птичка напела, – усмехнулась я в лицо линкха, не пытаясь вырваться. В моих интересах прийти к соглашению, значит, я потерплю стальные пальцы на своей шее. И в голубые глаза господина Скрифа смотрела твердо, хотя и снизу верх. – Это не такая уж тайна, в Гильдии известно, кто и чем интересуется. Вы интересуетесь артефактами. Я помогу достать нож, в конце концов, это моя работа. А вы заберете мои чувства. Честная сделка. Согласны?

Пальцы разжались, и я вдохнула. Тереть шею не стала, не желая показывать этому гаду, что испугалась. А я испугалась… его реакции, его скорости, его взгляда. Беспощадность, вот что было в нем. У владельца «Граней» были глаза убийцы. Того, кто не видит разницы между жизнью и смертью, того, кто не боится ни первой, ни второй. В Гильдии наемников я видела достаточно, чтобы распознать такой взгляд.

Страх лизнул позвоночник холодом. Господи, и как я буду с ним?.. Да я же умру, если он ко мне прикоснется! Может, к черту все это? Справлюсь сама… как-нибудь.

– Мне нужны доказательства, – произнес линкх.

Я коротко кивнула. Сделка с дьяволом, вот же гадство…

– Я готова дать обет наемника, связывающий наши сути до выполнения контракта. Вы выполните свою часть, я – свою. Обет не даст нам обоим соврать или уклониться от выполнения. Он разрушится лишь после того, как я добуду для вас нож, а вы лишите меня возможности любить.

Все это я выпалила на одном дыхание, не отводя глаз от застывшего лица мужчины. Он молчал, и на миг показалось, что даже мифическим ножом Легара я его не соблазню. Тогда останется только пойти и утопиться.

– Хорошо. Только учти, наемница. Секс будет таким, как захочу я. Все, чего бы я ни пожелал, ты сделаешь. Без слез, без возражений. – Он неприятно усмехнулся. – А вкусы у меня… своеобразные. А теперь я слушаю. Обет, наемница, – процедил он.

Набрав воздуха и торопясь, чтобы не передумать, я проговорила слова клятвы и ощутила жжение за ухом.

– Принимаю, – глухо ответил Скриф и озвучил свою часть.

Хотелось прикоснуться пальцами к метке, что сейчас выжигала кожу за ухом, но я не стала. Не хотела показывать линкху свою слабость.

– Жить будешь здесь, – холодно сказал Скриф. – Мне нужен постоянный доступ к телу. – Я вздрогнула при этих словах. Тело, просто тело… Вот кто я теперь?

– Ясно.

– Хорошо. Завтра начнем.

Он отвернулся и снова взял свой недопитый бокал с виски.

– Во сколько мне завтра прийти? – слегка растерянно произнесла я.

– В это же время, – он одним глотком допил напиток и снял свои перчатки. – Но мне надо убедиться еще кое в чем…

И снова я не увидела движения. Миг – и линкх обхватил мой затылок, впечатал меня в шелковую стену и прижался губами к шее. Медленно лизнул кожу, замер. И разжал руки. Отвернулся.

– Теперь уходи.

Голос прозвучал глухо. Я растерянно двинулась к двери, а потом почти побежала, торопясь сбежать из места, в котором обитает чудовище. Ужас поселился внутри, и я пожалела, что переступила порог этого дома.

А уже внизу, под холодным дождем, я вспомнила. Вспомнила, где и когда уже встречала это чудовище… Озноб пробрал до костей и вовсе не от холода.

Глава 2

Девять лет назад

Карнавал шумел, бурлил, рукоплескал и очаровывал! Самое долгожданное событие года было в разгаре. На улицах тоже кружил маскарад, бродили ряженные и маски, но самое роскошное, самое величественное зрелище, конечно, было здесь – в Асель-Аре. Дворец Белого Лотоса, главная резиденция Дома Лунных.

По давно укоренившейся традиции главный праздник года – завершение Великой Охоты – отмечался по всей Энфирии, но именно Второй Дом устраивал основное торжество. Вроде бы сам Легар столетия назад даровал это право своей дочери, среброглазой принцессе Асель. И именно она ввела в моду маски, что закрывали лица охотников, берущих след добычи.

Правда это или нет – меня волновало мало. Я не слишком увлекалась историй, предпочитала настоящее. То, в котором были ревущие движки мотоциклов, револьверы со смертоносными пулями и горячий душ в конце удачной охоты. Моей собственной. Но я была благодарна той или тому, кто придумал прятаться под масками. Так гораздо удобнее получить то, что я хочу.

Высокое, трехметровое зеркало в холле Асель-Ара отразило стройную девушку в лиловом платье. Декольте соблазнительно открывало грудь, отвлекая внимание от лица. Впрочем, о нем я тоже позаботилась. Самая яркая черта – губы. Красные, почти малиновые, они служили таким же маяком для отвлечения, как и откровенный вырез. Кто вспомнит что-то кроме этих губ и этих полушарий? Да никто… Это мне и надо. Шею плотно обхватывает черная бархатная полоса, закрывая метку наемницы.

Верх лица прятала маска. Фиолетовая, в стразах, камушках и перьях. Варварское великолепие, безвкусица и пошлость. Глаз за всем этим не видно совершенно. Меня маска раздражала, потому что закрывала обзор, приходилось вертеть головой, чтобы все рассмотреть. Но и без нее – никак.

Завершал образ парик. Тугие белые локоны, ленты, заколки. Сегодня, как и многие, я примерила на себя образ средневековой куртизанки. Или придворной дамы, тут не разобрать.

Оружие пришлось оставить дома, и это слегка нервировало. Находиться здесь, во дворце линкхов, среди сотен этих тварей было зверски некомфортно. Но я напомнила себе, зачем пришла, и осторожно двинулась к распахнутым дверям.

Раздобыть приглашение на этот бал было почти так же сложно, как и согласиться на это дело. Никто в здравом уме не пошел на это. Ум у меня был, а вот денег не было. Никто в Гильдии не хотел брать заказ, наверное, опыт подсказывал старшим товарищам, что лучше не связываться.

Я согласилась.

Мы встретились с заказчиком в одном из мрачных глухих переулков города, и все, что я смогла понять, что мой визави – мужчина. Хотя и это могло быть иллюзией. В Энфирии ничего нельзя сказать наверняка.

Заказчик был немногословен.

– Мне нужен один предмет, – без выражения произнес он. Лица под капюшоном я не видела, да и не всматривалась. Опасное это дело – всматриваться. Лучше разглядывать свои ногти и руки в обрезанных перчатках, надежнее как-то. «Капюшон» продолжил: – Я знаю точку и время, в котором этот предмет появится. Вы должны быть там, забрать интересующее меня и принести в обозначенное место. Проще простого.

Ну да, конечно.

– Время и место уже известны? – голос привычно безразличный. Значит, мой собеседник обращался к земляным прорицателям. Те ужасны, но порой полезны. Самые сильные из них умеют вот так предсказывать некоторые события. А Крыса Лу, как называют ее у нас, может обозначить и точку-время. Берет только дорого и, к сожалению, не деньгами. Не все способны оплатить такое предсказание. Далеко не все.

А вот этот «капюшон» смог, что говорит о недюжинной смелости. Я бы не рискнула подставить шею под клыки предсказательницы.

– Время и место я назову после того, как ты дашь обет Гильдии.

Я вздохнула. Гильдия… Я вступила в ее ряды недавно, поняв, что лишь там смогу хоть что-то заработать. И мне еще придется доказать, что шестнадцатилетняя девчонка может быть полезна наемникам. Если говорить честно, то это мой первый личный заказ. До него я была девочкой на побегушках. Если бы меня приняла Лига пожирателей, все стало бы по-другому. Лига заботится о своих. Всех, для кого открылось Око, ждет достойная работа. Но они не приняли… Слишком слабый ген, слишком много во мне человеческого. И слишком строптивый характер, как равнодушно сообщил мне служитель Лиги. Стать стражницей закона и справедливости я не смогла, и Гильдия гостеприимно распахнула мне свою дверь.

Хорошо тем, кто может не делать того, чего не хочет. Я, увы, не могла. И потому четко, на одном дыхании проговорила обет наемника, связывая себя с заказчиком. Шею обожгло ошейником, что проявился на миг, как удавка, а потом исчез, оставив кровавую каплю за ухом. Она застыла, напоминая о долге и обязательствах. Если я не выполню условия или обману, удавка затянется, лишая меня воздуха.

Вот такая незавидная у наемника судьба.

«Капюшон» приказал достать перо. Обычное перо, которым подписывают письма. Архаичное и неудобное. И всего лишь – из дворца Лунных, Асель-Ара. Да, Ирис, попала ты. К счастью, случился праздник Великой Охоты и маскарад в честь этого события. Точка-время, указанные Лу, оповещали, что мне стоит поторопиться. Перо окажется в одной из верхних комнат ровно через десять минут.

Я осмотрелась, но, кажется, никто из веселящейся разноцветной толпы не обратил внимания на мою фигуру. И шагнула к лестнице, что тонула в полумраке. Бесшумно пробежала по ступенькам, выдохнула. Где-то здесь… осторожно открыла ладонь, на которой светились два пятнышка. Они почти сошлись в центре, значит, я рядом. И время заканчивается. Когда точка-время сольется, метка исчезнет.

Повертела головой, вжалась в нишу. Мимо прошла смеющаяся парочка. Стоило им скрыться за поворотом, я вскочила и уже бегом вбежала в открытую дверь библиотеки. Мельком осмотрела высоченные стеллажи с книгами, диван, столики… Мягкий свет торшера освещал комнату лаконичным и приглушенным сиянием.

Я бросилась к столу, ища глазами то самое перо. Время-точка на моей ладони сошлись. Но где же оно, черт возьми?! На полированной столешнице стояла гранитная подставка с ручками. Дорогущие фирмы, золотые перья… но это все не то! Мне нужно перо, обычное перо, гусиное! Не знаю, зачем оно понадобилось заказчику, да и знать не хочу, но найти его обязана!

Тихие шаги я уловила той самой частью меня, что не являлась человеком. Несмотря на незначительный процент крови пожирателя, именно он давал мне способности, помогающие выживать в обоих мирах. Да и, собственно, находиться в обоих мирах. И сейчас мой слух уловил почти беззвучный шорох, что заставил меня юркнуть под стол и затаиться. Кто бы ни был за дверью, надеюсь, он пройдет мимо. Очень надеюсь!

Мягкий стук, шорох, шаги. Увы, мне не везло. В библиотеку кто-то вошел. Звон хрусталя… Открыл крышечку графина? Скорее всего…

– Приведи мне девчонку, – тихий голос заставил меня вздрогнуть и сжаться в комок. Я чуть не треснулась головой о крышку от неожиданности. Это со мной говорит неизвестный линкх? Голос у него неприятный, как барахлящий карбюратор.

– У тебя давно превышена квота.

Я зажала рот ладонью. Значит, в библиотеке двое. Двое мужчин. Двое линкхов. Вот попала… Надо было не прятаться, а просто сделать вид, что зашла отдохнуть. Тогда можно было бы переждать в коридоре и вернуться, когда линкхи уйдут. А теперь? Что делать, если они застанут меня здесь, под столом?

– Мне плевать на квоту. И на идиотский закон, – скучающе произнес первый голос. Точно. Карбюратор не только барахлит, но и хрипит. Противно так. – Приведешь ее. И позаботься, чтобы не орала.

Тишина в комнате стала угрожающей.

– Тебя отправят в Голодную Башню, – второй голос густой и темный, как машинное масло и крепкий кофе на заправке. И равнодушный, словно говорящего совсем не интересовало то, что он говорил.

– А вот это твои проблемы, – хрипло рассмеялся первый. – Чтобы не поймали. Обеспечь меня развлечением, Тень, иначе…

Это «иначе» повисло в воздухе неизбежностью. Глухой, мрачной, губительной. Значит, один из линкхов – Тень. Раб. Тот, кто подчинен хозяину душой и телом. Тот, кто не имеет собственных желаний и мыслей. Тот, кто живет ради своего хозяина. Тень невозможна без линкха, все это знают.

– Приведи ее. Блондинку. И не думай, что сегодня сможешь уйти. Останешься до конца.

– Ты ненормальный.

– Разве я позволял тебе думать, Тень? – «сломанный карбюратор» скрипуче засмеялся. – К тому же, ты ничем не отличаешься от меня. В прошлый раз ты получил удовольствие. Тебе это нравится.

 

– Нет.

– Не лги, – снова звон хрусталя, звук льющейся жидкости. – Я знаю все твои чувства, Тень. Я знаю тебя лучше, чем ты сам… Ты любишь это так же, как и я. Сегодня развлечемся на славу. Иди.

Шагов я не услышала, лишь стук двери. Оставшийся линкх прошелся по библиотеке, тихо насвистывая какую-то веселенькую песенку, отчего у меня волосы вставали дыбом. На каком-то подсознательном, иррациональном уровне я ощущала опасность, исходящую от того, кого не видела. Кем бы ни был этот линкх, я молилась богам, чтобы никогда не оказаться на его пути. Его и Тени.

Еще несколько свистящих нот, стук, скрип. И стало тихо.

Выждав несколько минут, я выглянула из-за стола. Никого? Кажется, ушел… осторожно выползла, желая убежать отсюда, куда глаза глядят…

– Не знал, что в моем доме водятся такие милые мышки, – произнес скрипучий голос.

Я не сдержала испуганный возглас и попятилась, глядя на линкха. Белые волосы, белые глаза, тонкие губы, искривившиеся в усмешке. Высокий, стройный, утонченный. Почти прозрачный. В изумрудном камзоле и черных штанах, заправленных в высокие сапоги. Длинные волосы собраны несколькими хвостами, переплетаются между собой и напоминают серебро. Странная и пугающая красота. Лунный. Более того, принц Дома. Хозяин Асель-Ара.

Я попыталась взять себя в руки. Мозг лихорадочно работал, ища выход. И он прав, в данный момент я чувствовала себя именно мышью – глупой зверушкой, залезшей в капкан за сыром. И вот-вот спустится пружина, и металлическая ловушка захлопнется, сломав мне хребет. Страх тоже был иррациональным, ведь, если рассуждать здраво, ничего страшного пока не случилось. Внизу толпы приглашенных, шумит маскарад, и бурлит веселье. А я не услышала ничего, за что меня можно убить. Ведь так? Ничего важного. Ничего страшного.

Выдавила улыбку.

– О, кажется, я тут уснула… – качнулась, изо всех сил изображая подвыпившую и глупую гостью. – Я искала… дамскую комнату! Так много комнат, вы знаете? Никогда не видела ничего подобного! Такой изумительный маскарад, такая роскошь!

Лунный молчал. Его глаза – белесые, почти лишенные цвета, изучали мое лицо, декольте, фигуру. И страх бурлил внутри меня. «Бежать, бежать, бежать немедленно!» Надо сделать что-то, чтобы линкх отпустил меня. Ушел с дороги, потому что я не смогу вырваться, реши он оставить меня в этой комнате. У меня не было ни доли сомнения. Принц Лунных очень силен, несмотря на свою утонченную прозрачность. И поговаривают, он любит убивать. Никогда не останавливается в бою, никогда не дает жертве шанс выжить. Ему перестали бросать вызовы на поединок, потому что Лунный всегда добивает раненых. Большинство таких битв заканчиваются, когда один из противников падает на арену, но только не тогда, когда соперник – принц Лунных.

Сделала шаг, и линкх преградил мне путь.

– Не торопись, мышка, – промурлыкал он. – Думаю, нам стоит познакомиться поближе. Сними маску.

– Что вы, только в конце маскарада… – Я старательно улыбалась.

– Снимай. – Его голос отозвался внутри головы противным скрежетом. – Впрочем… я сам.

Лунный обошел меня и встал за спиной. Прохладные пальцы легли на щеку, там, где заканчивался край маски. Погладили. Опустились ниже – на шею.

– Ты вкусно пахнешь, мышка, – линкх склонился к моему виску. – Интересно, такая ли ты вкусная, если тебя лизнуть. Или укусить?

Он тихо рассмеялся, а я ощутила тошноту, подкатывающую к горлу. Лунный развязал ленту моей маски, медленно стянул ее с меня. И снова обошел.

– Такая юная и свежая мышка, – плотоядно улыбнулся он, рассматривая меня. Опустил руку в карман и вытащил то самое перо, за которым я сюда явилась. Повертел его в длинных бледных пальцах. От кончика перышка остался серебристый след, и я сглотнула. Ну вот и сошлись точка-время. Обычное перо? Как же. Наверняка, какой-нибудь артефакт. А я – дура, залезшая за ним в Асель-Ар.

Линкх снова облизнулся – уже порочно и откровенно.

– Ты ведь не против поиграть со мной, мышка?

– О-о-о, – я изобразила томность и желание, которых никогда не знала. Прижала к груди дрожащие ладони, округлила рот. – Конечно, я хочу этого! Мечтаю, мой принц… Вот только…

Яркой вспышкой одно воспоминание пронеслось в голове взбесившимся байком. То, что могло меня спасти. Я качнулась и зажала рот рукой, имитируя рвотные спазмы.

– Извечный! – простонала я. – Кажется, я выпила слишком много… где здесь…

Лунный прищурился, и на миг мне показалось, что ничего не выйдет. А потом увидела краем глаза приоткрывшуюся внутреннюю дверь библиотеки и темную фигуру, возникшую в проеме. Тень. Тень вернулся.

Я булькнула горлом уже натурально, потому что от ужаса меня действительно тошнило.

Принц скривился и сделал шаг назад, брезгливо указав на дверь.

Я вылетела пулей в тот же миг, понеслась по лестнице, не видя дороги и расталкивая людей. Да, принц Лунных был эстетом… и лишь это спасло мне жизнь.

Вот так я с треском провалила свое первое задание в Гильдии. Заказчик тогда чуть не придушил меня, хорошо, что Мастер заступился. Наверное, тогда я в него и влюбилась…