Избранная. Между любовью и долгом

Tekst
7
Recenzje
Przeczytaj fragment
Oznacz jako przeczytane
Jak czytać książkę po zakupie
Nie masz czasu na czytanie?
Posłuchaj fragmentu
Избранная. Между любовью и долгом
Избранная. Между любовью и долгом
− 20%
Otrzymaj 20% rabat na e-booki i audiobooki
Kup zestaw za 23,70  18,96 
Избранная. Между любовью и долгом
Audio
Избранная. Между любовью и долгом
Audiobook
Czyta Валерия Савельева
15,61 
Szczegóły
Избранная. Между любовью и долгом
Czcionka:Mniejsze АаWiększe Aa

Глава 1

– Желает ли Эдуард Эммануил Максимилиан, Всемогущий и Милостивый Император взять в жены Элинор, графиню Бранд, дочь Александра и Маргариты, невинную деву? – вопросил Верховный Старейшина.

Мне казалось, я сплю и вижу кошмар. Я стояла по правую руку от молодого Императора. Придворные с благоговением смотрели на нас. Только фаворитка Эдуарда Эммануила пышнотелая маркиза надменно щурила глаза, и презрительно кривила губы. Будь ее воля, она стерла бы меня в порошок.

– Желает, – величественно произнес Император.

– Желает ли Элинор, графиня Бранд, дочь Александра и Маргариты стать верной женой Всемогущего и Милостивого Императора Эдуарда Эммануила Максимилиана добровольно и без принуждения?

«Будучи в здравом уме и твердой памяти», – следовало бы добавить Верховному Старейшине.

– Желает, – тоскливо кивнула я.

Можно подумать, у меня есть выбор?

Скажи мне кто пару месяцев назад, что я выйду замуж за Императора – не поверила бы. Что за бред сумасшедшего?

Я спокойно жила в другом мире. Немного скучно, зато без потрясений и сюрпризов. И ничто не предвещало подобного поворота событий.

Впрочем, резкие виражи судьбы для меня на этом не закончились.

* * *

Пришла весна, таял рыхлый снег, бежали ручьи, а я влюбилась. В мои двадцать два это произошло со мной впервые. Хотелось петь и кружиться от счастья.

Почему-то парни всегда меня сторонились. Смотрели без интереса, как сквозь стекло. Никогда не приглашали танцевать на вечеринках. Не говоря уже о свиданиях. Ко мне даже не приставали с пошлыми шуточками.

Было обидно. Чувствовала себя заумной отличницей. Очень правильной и скучной.

Не слишком симпатичные девушки встречались с парнями, а у меня все вроде на месте, уж точно не хуже чему у других. И на тебе – никакого внимания от противоположного пола.

Золотисто-рыжие волосы, карие глаза. Фигурой не обижена. Рост средний. Ноги длинные. Может, я и не красавица, может, и не модель, но симпатичная однозначно. Или у меня завышенная самооценка, и на самом деле я чучело?

Я частенько плакала в подушку оттого, что никому не нравлюсь. Моя тетя утешала меня, как могла. Говорила, что принц еще не доехал до меня на своем белом коне. Или «Лексусе». Просто надо его немного подождать.

В ответ я машинально кивала и бодро улыбалась сквозь слезы. Не хотела расстраивать ее. Тете Ане и так нелегко. Личная жизнь не удалась, а после гибели моих родителей она стала моим опекуном.

Мы всегда жили замкнуто. Подруги у меня были, но близких друзей нет. Как-то не складывалось. Я прилежно училась в школе, потом в Университете. Учеба давалась легко, но отнимала много времени.

Тетя с детства внушила мне чувство ответственности – сначала дела, потом развлечения. И развлечений много быть не должно. Праздность – это зло.

Поэтому я ходила в бассейн для укрепления здоровья, занималась бальными танцами потому, что это женственно. Посещала студию рисования – это развивает интеллект. Еще изучала латынь – может пригодиться в жизни. (Ага, особенно учитывая, что я учусь на экономиста). Со скрипкой и фортепиано, увы, ничего не получилось – музыкальный слух подкачал. Тетя мечтала, что я смогу научиться ездить верхом. К моему счастью в нашем городе нет ипподрома.

Я не перечила тете. Она заботилась обо мне, посвятила мне свою жизнь, так зачем ее расстраивать? Мне иногда казалось, что тетя специально находит для меня дополнительные занятия, чтобы не было времени болтаться с подругами и бездельничать.

Тете Ане тоже не до посиделок со знакомыми. Она бухгалтер. Много работы. А последнее время еще и в командировки ездит.

Время от времени тетя говорила о том, что скоро нам предстоит переехать в столицу. И там у меня отбоя от парней не будет. Это напоминало сказку. В которую я не верила.

Ну куда мы отсюда уедем? Живем скромно, тетю никто в столицу на работу не приглашает. Я учусь в Университете. Какой уж тут переезд?

Очевидно, тетя хочет внушить мне надежду на лучшее будущее и веру в себя. Чтобы я не падала духом и не отчаивалась. Все-таки странно, когда у девушки в двадцать два года нет ни одного знакомого молодого человека.

А еще тетя Аня всегда верила в существование параллельных миров и часто делилась со мной соображениями на эту тему. Я слушала ее вполуха. Видимо, верой в подобный бред она пыталась компенсировать то, чего не имела в реальной жизни.

Мне иногда казалось, если бы не я, у тети Ани было бы все как у других – дети, хороший муж и большая квартира. Просто я так неудачно свалилась на ее голову.

Но она никогда не жаловалась, любила меня, баловала и опекала. Даже слишком… Может, поэтому и парни от меня шарахались. Уж очень тетя Аня блюла меня. Она постоянно талдычила, как важно для девушки сохранить невинность до свадьбы. Это в наше-то время? Но тетя приводила железные аргументы. Я не возражала. С ней спорить бесполезно.

Последнее время меня тревожил странный сон. Тревожил и волновал. Я не видела лица мужчины. Как ни старалась, не могла разглядеть. Его скрывал темный туман. Но серые глаза таинственного незнакомца смотрели внимательно, немного насмешливо. И призывно. Они обещали бесконечное счастье, а еще что-то новое, неведомое, слегка порочное. Взгляд манил, завораживал, и я была готова пойти за моим ночным гостем на край света.

Я никому не рассказывала о странном сне. Это была моя тайна.

* * *

После зимних каникул ко мне в Университет стали приходить курьеры с изумительными букетами и роскошными коробками конфет. К подаркам прилагались короткие и милые записочки.

Сначала я подумала, что это дурацкий розыгрыш. Но уж слишком дорогие подарки мне присылали. Не каждому студенту такое по карману.

Я была заинтригована. Кто может проявлять ко мне интерес?

А вот тетя забеспокоилась. Ей не нравились подобные подношения. Мы даже поругались. Я уже взрослая, сама могу решать, как мне поступать. Но тетя настойчиво продолжала вправлять мне мозги.

Я устала от наших ссор и соврала, что больше не принимаю подарков от таинственного незнакомца. Отослала несколько назад, и он перестал их мне дарить.

Закрылась от тети Ани как в раковине. Спрятала свои эмоции и не проявляла при ней чувств, связанных с моим неожиданным поклонником. Тетя угомонилась, и наша жизнь вернулась в прежнее русло. Конфеты я съедала с подружками, и букеты отдавала им же.

Однажды после лекций ко мне подошел Дэн Киреев.

– Привет, – сказал он просто. – Можно пригласить тебя в кафе?

Я не поверила своим ушам. Не иначе меня разыгрывают.

По Дэну сохнут все девицы поголовно. Кто тайно, кто явно. Киреев потрясающе красив. Как скандинавский бог. Высокий широкоплечий блондин с орлиным взглядом голубых пронзительных глаз. Модная бородка, идеальная прическа. Он одевается в брендовые шмотки и ездит на черном «Порше». Мечта, а не мужчина!

Киреева часто видели в ночных клубах и барах. Появлялся он там всегда с разными девицами. Они были роскошны, под стать Дэну. Но постоянной спутницы у него не было.

Это внушало многим девушкам надежду завоевать сердце красавца-мажора. На него открыли настоящую охоту. Но Дэн держался со всеми ровно, никому не отдавал предпочтения.

Киреев неожиданно появился в Университете среди семестра. Перевелся из соседнего города. Что он забыл в нашем захолустье, было для всех загадкой. Такому место в Москве или, как минимум, в Питере. А не в провинции.

– Можно пригласить тебя в кафе? – снова повторил Дэн.

Его вкрадчивый голос вывел меня из задумчивости.

– Зачем? – настороженно спросила я.

– Кофе попить, – располагающе улыбнулся он. – Зачем еще в кафе ходят? И, поверь, я не кусаюсь.

– Да я, собственно, и не боюсь, что ты меня покусаешь, – хмыкнула в ответ. – Говори, что тебе надо? У меня дел полно.

– Признаюсь, это я посылал тебе цветы, – Дэн посмотрел мне в глаза, и у меня почему-то закружилась голова.

– Зачем? – задала я очередной идиотский вопрос.

– А зачем девушке посылают цветы? Посидим, попьем кофейку и просто поболтаем. Это тебя ни к чему не обяжет.

Пожалуй, он прав. Но чтобы такой популярный парень обратил внимание на серую мышку? Да быть не может!

– Ладно, – кивнула я. – Кофе попить можно.

От меня не убудет. Даже если это розыгрыш.

Дэн повел меня в кофейню, угостил пирожным. Скоро мы весело болтали обо всем на свете, и мне казалось, я знаю его вечность.

Я учусь на четвертом курсе, а Киреев на пятом. Мечтает стать программистом высшего уровня. Дэн отличный собеседник – интересный и остроумный. Признался, что в людях ценит, прежде всего, ум. В девушках тоже. Меня это обрадовало. Приятно, что наличие мозгов еще кому-то интересно.

Потом Киреев пригласил меня на свидание и вел себя очень и очень… деликатно. Подобного я не ожидала от избалованного женским вниманием мажора. Дэн не позволил себе ничего лишнего. Просто настоящий рыцарь. Только страстно смотрел на меня и все. Подарил великолепную алую розу. Ее пришлось оставить в баре, чтобы тетя не задавала лишних вопросов.

Мы допоздна веселились в клубе. На прощание Дэн галантно поцеловал мне руку. Никаких предложений продолжить знакомство в его постели. Никаких пошлых приставаний. Немудрено, что я почувствовала себя гордой принцессой.

Единственная странность – Дэн попросил пока никому из моих родных о нем не рассказывать. Объяснил это тем, что у него сложные отношения с родителями. А они очень известные люди. Дэн не хочет лишних пересудов. Он живет самостоятельно, на жизнь зарабатывает сам. То ли системным администратором, то ли еще кем-то в этом роде.

Не знала, что студенты могут так хорошо зарабатывать. И на «Порш» денег хватило, и на модный прикид. Да и на подарки он не скупится.

Странно, конечно. Но чего в жизни не бывает? А может, деньги ему дают родители? Хотя они и в ссоре, это ничего не значит. Могут они просто баловать любимого сына?

 

После первого свидания я долго не могла заснуть. Все думала о Дэне, о том, какой он необыкновенный. И как я счастлива, что, наконец, кому-то понравилась. И не просто кому-то, а такому красавцу.

А ночью опять увидела свой сон. Но мой незнакомец не был Дэном. На этот раз взгляд серых глаз был напряженным. И, как мне показалось, ревнивым.

Больше странный сон ко мне не возвращался, и я скоро забыла о нем. А зря…

Глава 2

Тете Ане я про Дэна, естественно, ничего говорить не стала. Мы с ней на эту тему уже ругались. А главное, хватит ей меня опекать. Ее маленькая девочка давно выросла. К тому же, чем меньше знает тетя Аня – тем спокойнее она спит. Да и я тоже.

Меня влекло к Кирееву как магнитом. Или как лягушку в пасть удава.

Мы с Дэном стали не разлей вода. Он водил меня по клубам, мы ходили на выставки и вернисажи. Дэн очень разносторонний человек. Прекрасно разбирается в искусстве, много читает. Объехал полмира. С ним есть о чем поговорить. Мне было приятно и интересно общаться с Киреевым.

Да и тщеславие никуда не денешь. Ловила на себе завистливые взгляды девиц, и меня переполняла гордость. Я перестала чувствовать себя серой мышкой.

Расставались мы поздно вечером. Дэн никогда не провожал меня, но заказывал такси. Я рассказала ему о тете и о том, что она может не одобрить наши встречи. Дэн немного расстроился, но согласился, что мою опекуншу не переделать.

А тете я говорила, что много занимаюсь дополнительно и общаюсь с подругами. Я врала убедительно, она свято мне верила. Подружки охотно меня прикрывали.

Они радовались, что я, наконец, начала встречаться с парнем. Да еще с каким! Может, немного даже завидовали, но виду не подавали. Или думали, что я скоро наскучу Кирееву и он сам меня бросит. Почему-то я всегда настороженно относилась к женской дружбе.

Так или иначе, но с Дэном у меня все складывалось очень здорово. Мы ни разу не поссорились, он не давал мне повода ревновать.

Иногда мне казалось, что я без Дэна не проживу и дня. Он словно приворожил меня, а я не возражала против такого наваждения.

* * *

В один прекрасный день после лекций Дэн повел меня не куда-нибудь, а в роскошный ресторан. Мы вышли из полутемного холла Университета, и свежий влажный ветер ударил в лицо. Март, морозы уже позади. Но снег еще временами срывается с пасмурного неба. Я взяла Дэна под руку, поймала на себе завистливые взгляды девиц и гордо улыбнулась. Красивая мы пара!

Ресторан располагался недалеко от Универа. Мы прошли в небольшой зал. Это скорее был кабинет с одним столом, большим диваном и парой кресел. Уютно, современно.

Нас встретила тихая романтичная музыка, лившаяся, словно с потолка.

Круглый стол украшала хрустальная ваза с белоснежными розами. В ведерке со льдом охлаждалось шампанское.

– Сегодня у меня очень важный день, – улыбнулся Дэн. – И, надеюсь, у тебя тоже.

Дэн выразительно посмотрел на меня, и мое сердце сначала замерло, а потом упало в пропасть. Я снова попала под обаяние этого невозможного красавца. Дэн пододвинул мне кресло. А сам опустился на одно колено передо мной.

– Прошу тебя стать моей женой, – произнес Дэн. – Я безумно люблю тебя. Ты согласна выйти за меня замуж?

Он протянул мне кольцо с алым камнем. От нахлынувшего на меня счастья я лишилась дара речи. И окончательно потеряла голову.

– Да, я согласна, – вопреки здравому смыслу произнесла в ответ и протянула руку Дэну.

Он надел мне на палец перстень. Яркая вспышка ослепила меня, и словно огнем обожгло руку. Жалобно звякнули хрустальные подвески на люстре. Тяжелая знойная волна накрыла с головой. Но через мгновение все пропало.

– Что это было? – спросила я.

– Ты о чем? – удивленно взглянул на меня Дэн.

– Да нет, ничего. Просто голова закружилась, – видимо, от волнения у меня подскочило давление. Или сердце замерло от обрушившегося на меня счастья.

Дэн не поцеловал меня в губы, чего я ожидала. Даже не обнял. Он бережно коснулся губами моей руки.

Может, это и хорошо. Я никогда в жизни по-настоящему не целовалась. Так, чтобы до дрожи в коленях, как рассказывали мои подружки. И чтобы мурашки по спине бегали табунами туда-сюда. Не было этого… Смешно, но я дожила до двадцати двух лет нецелованной. Кошмар!

– Лена, мы не будем тянуть со свадьбой, я надеюсь? – Дэн посмотрел на меня глазами, подернутыми поволокой. – В воскресенье утром поедем к моим родителям. Я помирился с ними, рассказал о нас. Они мечтают познакомиться с тобой. Вернемся вечером, и ты представишь меня своей тете. А пока про обручение ей ничего не говори. Я попрошу твоей руки у нее официально. Анне Петровне будет приятно, что мы просим ее благословения.

– Это можно сделать сегодня, – заверила я Дэна. – Тетя будет рада, что я выхожу замуж.

– Нет, любимая, сначала встретимся с моими родителями. Они у меня очень консервативны.

Мне стало немного не по себе:

– А если я им не понравлюсь?

– Понравишься, не сомневайся. Но для них важно соблюсти традиции. Все должно быть по-правильному. Сначала надо познакомиться с родителями жениха, потом с родителями невесты. Жаль, что ты так рано осиротела.

– Мне тоже жаль.

– Ты не помнишь своих родителей?

– Нет. Я вообще не помню детство. Помню, как пошла в школу. А что было до этого, стерлось. Видимо, гибель родителей так на меня подействовала.

– Печально, – вздохнул Дэн.

– И тетя мало что про них рассказывает. Видимо, не хочет меня расстраивать лишний раз.

Мы немого помолчали.

– Да, и еще, – замялся Дэн. – До свадьбы никаких интимных отношений. Ты не возражаешь? Ведь так прекрасно, когда девушка надевает белый наряд не просто ради обычая, а по праву невинности.

– Разумеется… – не очень уверенно произнесла я.

Меня это слегка удивило. Я думала, он сегодня же захочет закрепить наш союз. Не то чтобы я стремилась переспать с Дэном. Но вполне логично было бы провести волшебную ночь вместе. Кажется, именно так поступали мои подруги, когда в очередной раз влюблялись. Или я недопустимо развратна?

У Дэна отдельная роскошная квартира. Нам бы никто не помешал. Было бы здорово… Наверное…

Я бы сказала тете, что заночую у однокурсницы… Это не вызовет подозрения – я иногда ночую у подруг.

Странно, конечно, что Дэн так себя повел. Но зато как будет рада моя тетя. Я нашла парня, готового ждать близости с любимой до свадьбы. Такая редкость в наши дни, что даже подозрительно.

Черная тень сомнения прокралась в душу. Что я знаю о Дэне? Да ничего практически. А может он торговец девушками, раз так печется о моей невинности?

– Ты не веришь мне? – он словно прочитал мои мысли.

Точно так же мои мысли иногда угадывала тетя. Но я научилась прятаться от нее в раковину. Надо и сейчас проделать то же самое. Хотя это всего лишь фантазия, защитная реакция от попытки проникнуть в мою душу.

– Я тебя очень мало знаю, – призналась я и захлопнула створки воображаемой раковины.

Не поспешила ли я вообще дать согласие? Я была словно под гипнозом. Но, с другой стороны, мои подруги находят себе парней и никто их никуда не продает.

– Если хочешь, мы можем не спешить, – в голосе Дэна сквозила обида. – Семья это так прекрасно – дети, уютный дом, совместные вечера за чаем. Но все на твое усмотрение. Можем знакомство с моими родителями отложить.

– Прости, не хотела тебя обидеть. Но мне надо немного подумать. Взвесить все «за» и «против». Ты же понимаешь?

– Не понимаю, – надулся Дэн еще больше. – Я надеялся, ты мне веришь. А иначе, зачем принимать предложение? Какая любовь без доверия? Но я не буду давить на тебя. Думай, это твое право.

Он отвернулся и стал внимательно смотреть в окно.

Правильно говорит. Мне стало стыдно. И правда, глупо я себя веду. Дэн мне нравится. Я ему тоже. Больше того – мы влюблены друг в друга. Предложение я приняла, а теперь начала придумывать всякие ужасы.

– Ну, не дуйся, – потянула я его за рукав. – Пусть будет по-твоему. Сначала познакомимся с твоими родителями, раз для них это так важно.

– И не будем это откладывать в долгий ящик, – Дэн ловко откупорил бутылку шампанского. – В воскресенье поедем к ним.

Я промолчала.

– За нас! – он протянул мне фужер.

– За нас, – улыбнулась я.

Тонко зазвенели бокалы. Я отхлебнула прохладный напиток. Голова приятно кружилась, мысли туманились. Но решение я приняла и менять его не собиралась. Только спорить с Дэном не стала, не хотела с ним ссориться.

Я еще крепко подумаю, прежде чем ехать к его родителям. И посоветуюсь с тетей. Пора ей рассказать о моей большой и чистой любви. Про обручение пока умолчу. Расскажу только про то, какой Дэн необыкновенный и что его родители пригласили нас в гости. Тетя все поймет и даст хороший совет.

Я плотнее сомкнула створки раковины. Дэну об этом знать не обязательно.

Хотя вряд ли Дэн умеет читать мысли.

По его лицу пробежала едва заметная тень, и он натянуто улыбнулся мне одними губами. Синие глаза остались обиженно-колючими и ледяными. Мне так показалось…

Может, я ошибаюсь, и Дэн все-таки умеет проникать в чужие мысли?

Глава 3

Из ресторана мы вышли, держась за руки. Кольцо я надела на цепочку и спрятала под блузку. Не надо, чтобы тетя увидела его раньше времени. Если узнает про помолвку, придет в ужас от того, что я так легкомысленно поступила. Где ей меня понять? Она же никогда не была влюблена.

Теперь я летала, словно на крыльях. Дома старалась прятать счастливый взгляд от тети. Но она все равно заподозрила, что со мной что-то не так. Вечером мы пили чай на кухне.

– Давай, Елена, рассказывай, что с тобой происходит, – начала тетя допрос с пристрастием и передала мне полупрозрачную фарфоровую чашку с синим рисунком. – Ты вся светишься от удовольствия. Влюбилась? Или я ошибаюсь?

– Кажется, – потупилась я.

– И кто этот счастливец? – не унималась тетя. Радости в ее голосе я не уловила.

– Мы вместе учимся.

– Давно ты увлеклась этим молодым человеком?

Я поскорее захлопнула свою раковину и начала врать. Шестое чувство подсказывало мне, что Дэна тетя вот так сразу не одобрит. Но она же не знает, какой он необыкновенный!

– Мы познакомились две недели назад. Ничего такого, ты не подумай, – сразу заверила я тетю. – Мы просто дружим. И все. Он очень хороший. Руки не распускает.

Тетя неопределенно улыбнулась:

– Так познакомь нас, раз он такой замечательный.

– Обязательно. Я приведу его в пятницу вечером, можно? – и правда, чего тянуть?

Переживут родители Дэна, если сначала с их сыном познакомится моя тетя. Что в этом страшного? И я вообще не уверена, что в выходные поеду к ним. Как-то все очень быстро и неожиданно завертелось. Конечно, я влюблена и хочу замуж за Дэна. Безумно хочу. Но куда спешить? Неделей раньше, неделей позже…

Похоже, я все-таки немного боюсь семейной жизни. Это же такая ответственность. От мудрых размышлений меня отвлекла тетя:

– Буду очень рада познакомиться с твоим другом. Я испеку свой яблочный пирог со сливками. Посидим, поболтаем о жизни.

– Тетя, ты его своими расспросами испугаешь. У меня же толком ни одного знакомого парня до сих пор не было. А мне уже двадцать два, между прочим!

– Знаю. Возможно, это твой долгожданный принц, – в словах тети мне послышалось сомнение. – А возможно, и нет. У тебя в жизни все впереди. Так или иначе, но я очень хочу, чтобы ты не наделала глупостей.

– О чем ты? – возмутилась я. – Я само благоразумие, и от этого мне иногда хочется застрелиться.

– Ладно, не кипятись, – тетя примирительно потрепала меня по плечу. – Я же о тебе забочусь. Чтобы ты на грабли не наступила. Потом мне спасибо скажешь.

– Знаешь, – взъерепенилась я, – иногда лучше самой на грабли наступить и понять, что ошиблась. Чем вообще ничего не пробовать. На чужих ошибках жизни не научишься.

– Мудрая ты девушка, – улыбнулась тетя. – Но я не хочу, чтобы тебя обидели. Или, что еще хуже – обманули.

– Спасибо. Но я уже выросла и смогу с этим сама разобраться.

– Ладно, пусть так. И не расстраивайся сильно, если и на этот раз вы быстро расстанетесь.

– Твой оптимизм меня очень обнадежил, – едва не расплакалась я.

– Не обижайся. Но у меня большой жизненный опыт и я смотрю на вещи трезво.

– То есть, по-твоему, влюбиться в меня невозможно? – слезы навернулись на глаза. – Я что, хуже других? Тупая или уродина?

– Ну, перестань! – тетя обняла меня за плечи. – Ты у меня красавица. Но твой суженый еще не нашел тебя.

«Уже нашел!» – сердито подумала я, но промолчала.

 

Тетя не поняла, что я выхожу из-под ее опеки. А я так ненавязчиво хотела сегодня ей намекнуть, что скоро вылечу из уютного гнезда в самостоятельную жизнь…

* * *

Прошло три дня. Дэн окружил меня вниманием и заботой. Мы побывали на концерте, посидели в ресторане, сходили в кино и даже успели повеселиться в клубе.

У меня началась очень насыщенная жизнь. Главное было не забросить учебу. А учиться мне теперь совсем не хотелось.

В среду Дэн после занятий бежал по делам. У него много работы. Даже берет ее на дом. Работает по ночам. В преддверии свадьбы деньги лишними не будут.

А мне надо срочно доделать курсовую, иначе проблем не оберешься. Мы распрощались на ступенях Универа. Дэн пожал мне руку. Я тайком вздохнула. Никаких поцелуев…

Я задумчиво брела по пустынному скверу в сторону дома. Хорошо, что живу рядом с Универом.

С неба начала падать какая-то колючая снежная крупа, перемешенная с дождем. Начало марта – самое неуютное время в наших краях. Надо поторопиться, а то можно и простыть в такую погоду. Поплотнее закуталась в шарф, надвинула на глаза капюшон и бодро зашлепала сапогами-вездеходами по ледяной каше.

Неожиданно дорогу мне преградил крупный бультерьер. Белый, мускулистый. В кожаном черном ошейнике с блестящими серебряными бляшками. Он смотрел на меня маленькими хитрыми глазками, скалил зубастую пасть в улыбке людоеда, и кажется, дружелюбно вилял тонким хвостиком.

Огляделась по сторонам. Хозяина этой зверюги на горизонте не наблюдалось. Я попятилась от греха подальше. Бультерьер вразвалочку пошел на меня.

– Уйди, песик, – попросила я заискивающим тоном.

Вспомнила, что не надо смотреть собаке в глаза и поскорее отвела взгляд от ухмыляющейся морды. Хвостик завертелся быстрее. Гибрид крысы и поросенка продолжал двигаться в мою сторону.

Меня обошел мужчина в возрасте, и я понадеялась, что это хозяин очаровательной собачки.

– Это ваш пес? – с надеждой обратилась я к мужчине.

– У меня нет собаки. И где вы видите пса? – удивился прохожий.

И правда, бультерьер словно в воздухе растворился.

– Видимо, убежал, – облегченно вздохнула я.

Пожилой мужчина пошел дальше, а я на всякий случай припустила за ним. Мы дошли до ближайшего перекрестка, и я повернула в сторону дома. Пес сильно напугал меня, поджилки до сих пор дрожали. Но уже через несколько шагов на моем пути снова вырос тот же бультерьер. Он нагло ухмылялся и вилял хвостиком-прутиком.

– Брысь, пожалуйста, – испуганно прошептала я.

Пес расплылся в наглой зубастой улыбке. Похоже, путь домой мне отрезан. Я осторожно развернулась и решила добраться в обход. Оглянулась через плечо. Пес стоял на месте. Странный какой-то. Может, бешеный? Хотя бешеные собаки агрессивны. А этот нет.

Сделала большой крюк, осмотрелась по сторонам. И едва не наступила на уже знакомую мне псину. На этот раз он стоял прямо у моих ног. Я и не заметила, как это чудовище подкралось ко мне. У меня похолодели ладони, и я чуть не хлопнулась в обморок. Мимо проходили два мужика в спецовках.

– Мужчины, это не ваша собака? – в надежде громко прошептала я, чтобы не злить бультерьера воплями о помощи.

– Какая собака, девушка? – одновременно повернули головы в мою сторону работяги.

Я скосила глаза вниз. Эта белая сволочь опять как сквозь землю провалилась.

– Можно я с вами немного пройдусь? – попросила я. – А то тут ко мне бультерьер прибился. А я его боюсь.

– Будем только рады, – расплылись в улыбке мужики. – Можем и до дома проводить.

Они любезно довели меня до калитки во двор нашей многоэтажки. Я поблагодарила своих спасителей, с облегчением переступила порог, почти захлопнула калитку. И с ужасом снова увидела пса. Он стоял в паре шагов от меня и дружелюбно скалился. Просто наваждение какое-то!

Выскочила со двора, с грохотом захлопнула калитку и помчалась прочь, петляя как заяц. Время от времени я оглядывалась и видела псину. Он не гнался за мной, а скорее просто направлял в нужную ему сторону. Похоже, я схожу с ума.

В очередной раз едва не наступила на бультерьера. Скользнула в первую попавшуюся дверь и быстро захлопнула ее за собой. Огляделась и поняла, что попала в какое-то кафе. Сейчас позвоню Дэну. Попрошу проводить меня домой. С опаской посмотрела в окно – пса я не увидела.

И что я скажу Дэну? Что меня преследует надоедливый бультерьер? Выставлю себя полной дурой. Но я же реально видела этого пса. Или он возник в моем больном воображении?

Столиков в кафе было немного. Их разделяли ажурные ширмы, увитые живописными виноградными плетями. Видимо, они должны передавать атмосферу Средиземноморья.

Я села за столик под сенью искусственного винограда и заказала себе кофе. Что со мной происходит? Может, я реально схожу с ума? Переучилась, и вот результат – вижу призрак собаки. Хорошо хоть не собаки Баскервилей.

Все-таки решила позвонить Дэну. Он, конечно, занят. Но, может, выберет время и проводит меня домой? Он у меня еще ни разу не был. Заодно посмотрит, как я живу.

Звякнул колокольчик на двери. В кафе вошла обнявшаяся парочка. Они сняли куртки и сели за соседний столик. Парень и девушка были очень увлечены друг другом. Он что-то нашептывал ей на ухо, она тихо смеялась. Парень поцеловал девушку в шею, она закатила глаза от удовольствия. Влюбленные, что с них взять!

Нас разделяла решетка ширмы. И тут я с ужасом узнала в парне Дэна. Как я сразу не поняла, что это он? Сердце оборвалось и рухнуло в холодную пропасть. Я вжалась в кресло и порадовалась, что в моем уголке темно. К горлу подступил комок, на глаза навернулись слезы.

Через мгновение Дэн взасос целовался с расфуфыренной девицей. Его руки уверенно ласкали ее лицо. Дэн провел пальцами по пухлым губам, и девица смачно облизнула их, высунув розовый язык. Фу, какая гадость! А я просто дура…

– Отстань, казанова. Все говорят, ты от нее без ума… – я уловила окончание их разговора.

– Глупышка. Ты же ее видела – ни рожи, ни кожи. Просто поспорил на нее с друзьями.

– Не верю, – хихикнула девица.

– Сегодня ночью я тебе это докажу, – он погладил тыльной стороной ладони ее щеку. – Где этой замухрышке до тебя? Ее даже целовать не хочется. Да еще и глупа, как пенек с ушами.

Дэн припал губами к шее девицы как изголодавшийся вампир. Девица в экстазе закатила глаза.

Итак, на меня поспорили. А я поверила. Дура, вот дура! Ведь подозревала что-то неладное.

Судорожно нащупала цепочку с перстнем, с силой рванула ее. Цепочка больно впилась в шею и порвалась. Ненавистное кольцо жгло мою ладонь.

Другой рукой я до боли сжала чашку с кофе, медленно поднялась из-за стола, на ватных ногах подошла к парочке. Дэн оторвался от девицы и наши глаза встретились. Он был в шоке.

Девица недоуменно вскинула широкие татуированные брови. Теперь я узнала ее – она тоже учится в Универе. Первая красавица и редкая стерва.

– Ты что здесь делаешь? – обрел, наконец, дар речи Дэн.

– Это и есть твоя работа? – прикинулась я идиоткой. – Ты натурой нам на свадьбу зарабатываешь?

– Гляди-ка, твоя курица объявилась, – заметила девица, совершенно не смутившись. – Следит за тобой, похоже. Ревнивая, однако.

– Это я курица? – взорвалась я. – От курицы слышу!

Я бросила на стол перед Дэном кольцо. Оно громко звякнуло о полировку и вспыхнуло кровавой искрой.

– Забери, урод. Подари своей козе!

В руке я по-прежнему держала чашку с кофе. Подняла ее над головой Дэна и вылила ароматное содержимое на роскошную шевелюру скандинавского бога.

– Дура! – заорал он.

– Кобель! – зло парировала я.

Быстро надела пальто, кинула купюру на стол и вышла из кафе с гордо поднятой головой.

На улице у дверей кофейни меня ждал бультерьер.

– Чего ты за мной таскаешься? Ну что, чудовище, что тебе от меня надо? – разозлилась я, потеряв страх и глотая слезы обиды.

– Дружбы и доверия, – ответил пес, расплываясь в широченной улыбке. – И я не чудовище. Я – бультерьер.

Я поняла, что теперь уже точно свихнулась. Окончательно и бесповоротно.