Астральный охотник

Tekst
13
Recenzje
Przeczytaj fragment
Oznacz jako przeczytane
Jak czytać książkę po zakupie
Nie masz czasu na czytanie?
Posłuchaj fragmentu
Астральный охотник
Астральный охотник
− 20%
Otrzymaj 20% rabat na e-booki i audiobooki
Kup zestaw za 21,11  16,89 
Астральный охотник
Audio
Астральный охотник
Audiobook
Czyta Олег Кейнз
12,43 
Szczegóły
Астральный охотник
Czcionka:Mniejsze АаWiększe Aa

ПРЕДИСЛОВИЕ

Эта книга не является прямым продолжением цикла «Игры Кота». Она написана от лица другого персонажа, и сам Кот здесь участвует как второстепенный персонаж.

По хронологии действие «Астрального Охотника» происходит между шестой и седьмой частью «Игры Кота», но ее можно читать как отдельную книгу, некий спин-офф цикла. Тем не менее, общая канва событий, знакомые персонажи и поиски Ключей прочно связывают «Кота» и «Охотника», и все хитросплетения сюжета будут до конца понятны лишь тем, кто знаком с историей Кота.

И да, считаю «Астральный Охотник» своей лучшей на данный момент книгой.

Приятного чтения!

ГЛАВА ПЕРВАЯ

Где-то в Астрале…

– Быстрее, давай быстрее! Они уже у меня на хвосте!

– Спокойнее. Я расшифровала первый слой. Подбираю ключи ко второму…

Лицо Лианы было спокойно. Глаза сосредоточенно изучали вязь канн-эло, языка Древних, выбитую на полустертых каменных плитах, а пальцы бегали по клинописным символам, нажимая древние знаки в хаотичной, казалось бы, последовательности. Те, которых коснулись пальчики в черных перчатках, загорались голубым или зеленым огнем, отделялись от камня и начинали описывать спирали вокруг каменных колонн.

Я в очередной раз едва ушел от броска монстра – «Стальной Хищник», один из двух, атакующих меня, чуть не вцепился пастью в хвост коатля. Второй приготовился к прыжку, но я успел, управляя облачным змеем, поднырнуть под траекторию его броска.

Но долго это продолжаться не могло. Кошкоподобные стальные твари, хранители сокровищ Древних, были очень быстры и сильны. И управлялись продвинутым искином. Видя, что я немного опережаю их в скорости, мобы резко сменили тактику. Одна из тварей по-прежнему преследовала меня, а вторая остановилась и раздвинула сегменты нашейной брони. Я знал, что через несколько секунд последует «Резонация» – звуковой удар, наносящий урон всем вокруг и накладывающий эффекты «Изумления» и «Дезориентации».

– Не смогу кайтить их долго! Бросай все, уходим!

– Прикрывай, мне осталось чуть-чуть. – Отозвалась Лиана, не отрываясь от монумента.

– Выпускаю Адама!

Мой новый спутник, железный голем, внезапно возникший на пути одной из стальных кошек, столкнулся с монстром и со скрежетом сжал «Хищника» в своих объятьях. Замелькали руки Кованого, со страшным гулом обрабатывающие защитные пластины головного сегмента «Стального Хищника». Так и не успел прикупить ему подходящее оружие, а жаль! Пользуясь случаем, я развернул коатля и угостил вторую тварь «Электрической Дугой» дыхания моего маунта.

Но мы не могли противостоять творениям Древних. Эти мобы, запрограммированные на охрану Тайников в Астрале, были очень мощными и умными. Даже сбалансированной группе игроков сложно одолеть «Стального Хищника», не говоря уж о двух…

Мне с двумя «пешками», одна из которых небоевая, и вовсе нереально. Тактика была рассчитана на то, что я смогу их раскайтить, отвлекая внимание от Лианы, взламывающей схрон.

Звуковая волна «Резонации» настигла, сбила с ног голема, которого тут же отшвырнул с дороги второй стальной зверь, достала меня. «Изумление» не прошло, конечно, но «Дезориентация» сработала – в уши ударили оглушающие колокола, звуковое аое снесло почти четверть хитбара. Картинка в глазах мутнела, дергалась и плыла.

– Проходит урон! Долго не продержусь!

– Готово. Да… такого я еще не видела… – ответила девушка, зачарованно вглядываясь в пространство Тайника, открывшееся под медленно отодвигавшимся каменным монументом.

Она опустилась на колени, прикасаясь к странным металлическим ларцам в углублении. Неизвестные ранее Рецепты Древних, Книга Навыков, свиток с Техникой Развития…

Предметы Древних, которые уже схватила Лиана, вдруг вспыхнули тревожным багровым светом. Колонны и монументы, окружавшие Тайник, басовито загудели, покрывавшие их знаки тоже загорелись красным огнем. Весь Осколок Тверди, на котором мы нашли Тайник, пронзила мощная вибрация, нарастающая с каждой секундой.

– Что? Ах ты… Назад! Назад!!! – закричала Лиана.

Спустя мгновение Тайник взорвался, превратив все вокруг в один сгусток бушующего огня. Последнее, что я успел заметить – объятая пламенем фигура девушки, с криком исчезающая в красном тумане Астрала. Затем в лицо ударил страшный жар и волна огня захлестнула меня.

***

Я очнулся от прикосновения, открыл глаза. Помстилось, что я в реале, сквозь занавески на окнах спальни просвечивает восходящее солнце, окрашивая их в красный цвет. Мгновением спустя я проснулся окончательно, все встало на свои места: легкое покачивание дрейфующего скифа, клубящийся розовый туман Астрала за иллюминаторами.

Приподнявшись на локте, на меня смотрела Лиана. Смуглое лицо девушки, обрамленное короткими черными кудрями, было встревожено. Она прошептала, положив мне руку на грудь:

– Проснулся? Ты кричал во сне…

– Опять кошмар приснился. Сколько времени?

Девушка молча пожала обнаженными плечами. В Астрале нет смены дня и ночи, мы давно «перепутали» время, потеряли ритм часовых поясов. Его помнит только судовой визор или системная иконка в моем интерфейсе. Сейчас она показывала второй час дневной стражи внутреннего времени Сферы. Полдень, стало быть.

– Мне опять приснился тот взрыв схрона Древних. – Сказал я, вставая.

– Знаешь, я думала, что пошло не так, – ответила Лиана. Она тоже встала и теперь неторопливо облачалась в свою экипировку – облегающий кожаный доспех, состоящий из мельчайших чешуек, похожих на змеиные. – И пришла к выводу, что ошибки нет. Я все сделала верно, сбоев в расшифровке не было, взлом прошел успешно.

– Думаешь, таймер?

– Да. Значит, там есть еще и время взлома, – девушка надела на голову последний элемент экипировки – витой серебряный обруч с прозрачным кристаллом «третьего глаза». В глубине камня горел неяркий огонек, ежесекундно меняя цвет.

– Нужно было просто делать все быстрее, – Вздохнула она.

В гайдах нет ничего про таймеры. Впрочем, и самих гайдов почти нет – жалкие крупицы информации, которые есть в Сети по астральным схронам Древних, я знаю наизусть. Слишком опасен Астрал, слишком часто гибнут его исследователи. А среди тех, кто обладает необходимым набором навыков (а там, ух, нужен не только «Поиск» от восьмого ранга, но и, например, такая редкая штука, как «Пространственное Чутье»), нет желающих вываливать в публичный доступ инфу по Тайникам Древних. Впрочем, я точно знаю, что их фармят Панды. Но Панды с посторонними секретами не делятся.

– Еще вариант, что нужен Ген Древних, – предположил я.

– Не похоже. Не тот случай. – Покачала чернокудрой головой девушка. – Там не было ничего, что нужно активировать. Я уже держала добычу в руках, когда все взорвалось!

Лиана – моя «пешка». И моя гордость. Больше года мы странствуем вместе. За это время из юной авантюристки, когда-то вырванной мною из кипящего горнила погибающего Таэрланда, она стала отличным астральным искателем и профессиональной взломщицей. Практически перфектная заточка, седьмой-девятый ранг необходимых скиллов, сорок пять тысяч очков мастерства. Мало кто может похвастать спутником с таким уровнем развития эксплор-навыков. Без Лианы я не нашел бы и десятой доли тех астральных аномалий, которые мы исследуем.

Ну и все остальное «при ней» – Лиана умна, красива и хороша в постели. Есть, конечно, и минусы – после катастрофы в Таэрланде она не слишком жалует игроков. Не слишком – это значит, что терпеть не может. Я – исключение.

– Продолжаем Поиск? – спросила девушка, когда мы вышли на палубу моего небольшого скифа, заякоренного и скрытого Вуалью где-то посреди безбрежных пустот Астрала. Вокруг нас со всех сторон клубился-колыхался красноватый туман, пронизанный серебристыми искорками. Он переливался всеми оттенками красного – от нежно-розовой легкой дымки до пурпурно-алых густых облаков.

Считается, что Астрал бесконечен. Это пространство меж миров Сферы, за их пределами, одновременно и связывающее их, и разделяющее. Многие пытались, но никому не удалось составить карту Астрала. Те редкие стационарные объекты, которые удалось картографировать, пребывают в медленном дрейфе, повинуясь меняющимся астральным течениям. Здесь нет ни верха, ни низа, одна бескрайняя пустота, заполненная розовым туманом, в котором парят немногочисленные Осколки Тверди. Видимость – не более ста метров, дальше все тонет в полупрозрачных искрящихся облаках.

Астрал кажется пустым и необитаемым. Его тишина и спокойствие убаюкивают. Но это обманчивое ощущение.

Астрал смертельно опасен.

Эболеты со свитой, повелители псионических энергий, сторожевые монстры Древних, Зараженные или жуткие твари Предела – все они готовы прикончить тебя. Если раньше это не сделают драконьи всадники «Пандорума», призрачный патруль Дев либо один из астральных странников, подобных мне самому.

Но это еще не самое страшное из того, что можно встретить здесь. А что самое страшное? Я задумался.

Санта. Наверное, Санта. По крайней мере, для меня. Последняя наша с ним встреча закончилась… дьявол, да я даже не хочу вспоминать, чем она закончилась, настолько было скверно!

Здесь нужно быть параноиком в кубе. Всегда оставаться настороже, принимать все возможные меры безопасности. Постоянно подозревать, что за тобой следит скаут, укрытый Вуалью, и обновлять по кулдауну окошко «Поиска», чтобы не пропустить прибытие его группы поддержки. Только так можно выжить.

Я здесь уже долго, Астрал – мой дом. Я застал еще те времена, когда он был свободен от игроков, и лишь «Пандорум», заполучивший доступ к Мирам-Кузницам, начал строить первые астральные корабли. Потом они обосновались здесь, за ними пришли Девы и дромонты, потянулись игроки, привлеченные слухами о сокровищах и тайнах Астрального моря.

Да, Астрал богат. Но заполучить его богатства и тайны суждено не всем. Мало кому удалось закрепиться здесь, сделав фарм астральных аномалий своим постоянным заработком. Слишком рискованно это и опасно и потерять можно больше, чем заполучить.

 

– Эй, Винд! Я готова, есть сигнал! – крикнула Лиана, прильнувшая к носовой фигуре скифа. – Снимай Вуаль!

Да, кажется, я забыл представиться. Меня зовут Винд. Эйс Винд.

Я – астральный охотник.

      ***

Для управления «Моей Прелестью» требовалась команда из трех человек. Когда-то я ради удовольствия бороздить просторы Астрала на собственном судне разорился на второй слот «пешки». Игрокам я не доверял, к тому же большинство меня жутко раздражало. Второго спутника я получил неожиданно, пусть и не такого, как планировал. Но ничуть не жалел.

Я сжал нефритовую фигурку, «распаковывая» Адама. На палубе материализовалась массивная фигура, слепленная из стали и железа, покрытая матовыми пластинами брони. Секунду она стояла неподвижно, а затем в прорезях глаз вспыхнул синий и зеленый огоньки. С едва слышным скрежетом Адам шевельнулся, затем шумно вздохнул, выпустив облако пара.

– Что? – пророкотал голем, – опять что-то сломали?

Адам – металлический оживленный конструкт из числа тех, что выпускают в мирах Кузниц. Большинство одушевленных големов никогда не покидают пределов родных миров, но останки этого я нашел в Астрале. История эта достойна отдельного рассказа. Все, что тогда уцелело от Адама – поврежденная голова, выдавшая странный квест. Несколько недель потребовалось, чтобы собрать требуемые части его тела, раскиданные прошедшим Штормом. И восстановить голема с помощью полубезумного дромонта-отшельника, живущего на одном из обитаемых Осколков.

Сколько ресурсов, времени и нервов пришлось потратить – лучше не вспоминать. Но награда стоила всех заморочек – Адам стал моим спутником.

И очень быстро превратился в незаменимого помощника. Превосходный механик, шахтер и горняк, изобретатель и капитан, во многих областях он превосходил даже меня.

Видимо, в свое время Кованому пришлось хорошо потереться в среде русскоязычных игроков, потому что характерные шуточки не сходили с языка. Где, с кем – неизвестно, на разговоры о своем прошлом голем сразу наложил табу. Он вообще был таинственной персоной. Я так и не узнал, что привело Адама в Астрал, кто уничтожил его тело, почему он не использует загадочный неопознанный молот, который хранит в грудном отсеке. Все это отчетливо пахло эпической квестовой цепочкой, и потому я не форсировал события, терпеливо дожидаясь, пока созревший плод сам упадет мне в руки.

Кряхтя как старый дед, голем встал к штурвалу скифа. Его металлический корпус, помятый и исцарапанный, был заново кропотливо собран в кузницах Мастерской из старых запчастей. Подозреваю, он совершенно не походил на прежнее тело Адама, облик голема наверняка изменился до неузнаваемости. В центре, на месте рунной инкрустации, выдававшей принадлежность к одной из четырех каст Кованых, белела разляпистая клякса. Назад в Миры-Кузницы путь ему был закрыт.

– Четыре сигнала! – сообщила Лиана. – Поехали проверять, Эйс?

Мы вызвали и оседлали наших воздушных маунтов. Крылатые змеи щерили клыкастые пасти, скручивали в кольца длинные хвосты. Мой облачный змей был покрупнее, с серой чешуей и голубым окрасом крыльев и гривы, Лиане принадлежала небольшая коричнево-желтая самочка. Коатли, конечно, значительно уступают и в скорости, и в огневой мощи многим другим «птичкам», например, излюбленным драконам Панд. Но у них есть огромный плюс, очень важный для меня и моего промысла – облачных змеев можно окутывать Вуалью, делая их невидимыми.

Здесь, в Астрале, это бесценно.

Мы соскользнули с борта скифа. Вуаль на мгновение исчезла, когда мы пересекали ее границу, и также моментально соткалась вновь, скрыв за пеленой невидимости острые очертания и косой парус «Моей Прелести». Это были неприятные секунды – ведь наше судно стало доступно для «Поиска», мелькнув на мгновение на открытых инфопанелях игроков-искателей, находящихся в радиусе ста лиг. Мы обозначили свое присутствие. Астрал казался пустым, не было ни следа чужих. Но это могло быть обманчиво. Здесь я чувствовал себя в безопасности только под Вуалью на точке дальнего спота, где вероятность появления другого игрока стремится к тысячным долям процента.

Четыре сигнала, четыре объекта. Что это за аномалии, мы узнаем только при визуальном контакте. Укутанные невидимостью, коатли несли нас к ближайшей, легко скользя сквозь розовый туман.

В Астрале невозможно передвигаться без «птичек» или летающих кораблей. Здесь почти нет тверди и рухнувший в бездну пустоты игрок будет бесконечно долго падать. Пока не разобьется об какой-нибудь Осколок или не привлечет внимание здешних обитателей, чутко реагирующих на ментальные сигналы. Или не убьет себя сам, что тоже будет выходом – ведь на помощь здесь никто не придет.

Первый сайт, сигнал которого поймала Лиана, приближался. Девушка подняла руку, останавливая коатля – впереди чуть заметно блестела прозрачная пленка инстанса, за которым начиналась аномалия. Мы пересекли ее границу и медленно, осторожно двинулись дальше. Сайтов много видов, каждый имеет своих обитателей и особенности, нужно держаться настороже.

Это было Поле Битвы. Мы поняли это, когда в пустоте Астрала проявилось множество странных обломков, беззвучно кружащих в розовом тумане. По бэку Сферы: в Астрале когда-то в древности разразилась грандиозная война Богов и Древних, закончившаяся уничтожением расы последних. Места их сражений изредка попадались в глубинах Астрального моря, на одно сегодня натолкнулись и мы.

Хаотичное множество мелких фрагментов доспехов и осколков оружия образовывало плотное облако, центром которого были гигантские обломки, подозрительно напоминавшие части разодранных на куски исполинских тел. Я точно различил овальный вогнутый наплечник размером с мой скиф – часть огромного крыла, топоршащегося остатками каменных перьев. Другие больше походили на останки разбитых кораблей неведомой конструкции. Третьи вообще не походили ни на что, будучи смешанными, сплавленными кольцами странных конструкций.

Это очень опасный боевой сайт. Много всего вкусного можно собрать тут, но сначала нужно уничтожить тварей, обитающих в эманациях Поля Битвы и охраняющих его. Мне попадались в подобных местах и теневики, и родившиеся из крови богов гидры, и даже опаснейшие астральные хищники.

Укрытые Вуалью, мы медленно облетали скопление обломков. Я мысленно классифицировал аномалию как «Малое Поле Битвы» – приходилось встречать и гораздо более протяженные, длиной до лиги. Ходили слухи, что существует «Великое Поле Битвы» – место самого грандиозного сражения Древних и Богов, огромный инстанс с богатым лутом, населенный страшными тварями. Якобы его кто-то даже находил и пытался фармить. Я относился к этим слухам скептически.

Малое – это значит, что вполне по силам одиночке-охотнику. То, что доктор прописал нашей команде.

Так, несколько кошмаров в гуще осколков. Ничего страшного, они опасны только для новичков или тех, кто не умеет противостоять бесплотным созданиям. Меньше десятка – это немного. А дальше, в тени огромного обломка, напоминающего скрюченную трехпалую кисть…

Лиана остановила коатля и подняла руку. Медленно указала в сторону окаменевшей глыбы, где под выступами таилась глубокая тень. Тень? Нет, слишком странные у этой тени очертания, похожие на осьминога, раскинувшего свои щупальца по каменной поверхности.

Фэйт! Странная тварь Астрального Моря, изредка встречающаяся в его пустошах. Теневое создание, питающийся магической энергией и вечно ищущий ее эманации хищник. Любитель присосаться к местам, излучающим магию, и тихо пожирать ее, набирая все большую и большую мощь. Этот выглядел не слишком крупным – скорее средним по размерам. Не успел, значит, отожраться. Мне доводилось видеть фэйтов величиной с астральный клиппер.

Про себя я облегченно вздохнул. Аномалия не выглядела слишком сложной. Фэйты – одиночки, другого хищника рядом он не потерпит. Значит, здесь больше нет никого опасного.

– Давай, Винд! – подбодрила Лиана. – Пока все чисто, я слежу за Астралом!

Пора начинать работу. Оставив девушку парить в невидимости, я снял Вуаль, предусмотрительно оставаясь вне зоны визуального агра мобов. Алхимическое «жидкое серебро» на оружие, эликсиры «Силы Огра» и «Змеиной Ловкости» внутрь. И обязательно – заклинание «Щит Разума», нельзя давать фэйту шансов. Активация Камня Дубового Щита. Активация Камня Медвежьего Здоровья. Артефакт «Фиал Элесс» с сотней зарядов по 200 хитпойнтов в слот быстрого доступа.

Поехали. Прицеливаясь, я медленно натянул тетиву своего эпического лука и сделал первый выстрел. Стрела, попав точно в цель, взорвалась мощным разрядом статики, окутав кошмара облаком молний. «Оглушающий выстрел», усиленный аффиксами лука, имеет нехилый шанс застанить даже нежить на десяток секунд. Ну а большего мне и не надо. Следующим выстрелом я активировал «Град Стрел», заливая противника смертоносным дождем стали и магии.

Используя свои навыки продвинутого лучника и «жидкое серебро», я за минуту нашпиговал шесть или семь Кошмаров половиной колчана стрел. Бесплотные создания, теряя хитпойнты на глазах, медленно ползли ко мне через рой кружащихся обломков, стремясь достать «Призрачным Касанием», высасывающим жизнь. Посыпались «Псионические Уколы», но с моими резистами они были не страшны.

Беспокойно зашевелился фэйт на скале, меняя форму и вытягивая теневые шупальца. Система сигнализировала о попытке «Взятия под Контроль». Фэйты – очень сильные контролеры, в этом их основная опасность. Эффект “Щита Разума” давал иммунитет к такого рода воздействию. Трое кошмаров все же доползли до меня, закружились вокруг, безумно хохоча и жадно протягивая кроваво-красные призрачные лапы. Больно, черт побери! Я резко направил коатля вниз, пытаясь оторваться, но призраки уже «прилипли». Хитбар резво пополз вниз, пришлось заюзать Фиал, по кулдауну используя хилящие заряды.

Я сконцентрировался, отбросил кошмаров круговой «Волной Силы». Сжег одного заклинанием «Пылающего Потока». Маны нужно было оставить на толстого фэйта, поэтому я выхватил меч и закружился меж ними на своей «птичке». Смазанное «жидким серебром» лезвие наносило двойной урон этим призрачным созданиям – десяток ударов – и с ними было покончено.

Фэйт летел ко мне, он был уже близко, воинственно расправив ворох длинных теневых щупалец. Более всего это тварь походила на сгусток теней, формой отдаленно напоминающий кальмара. Я все же неверно оценил его размеры – достаточно крупный, чуть меньше моего скифа. Над наростом из пучка шевелящихся отростков горели три ярких фиолетовых глаза. Он обрушил на меня свое основное оружие – «Иссушающий Луч». Это воздействие (кроме урона) временно лишало случайного атрибута, высасывало ману и жизнь. Опаснее было только попасть в объятия его теневых щупалец, тут одиночному игроку не помогло бы ничто.

Я использовал свиток «Оковы Света», взмыл на коатле повыше, стараясь держаться вне зоны поражения монстра. По спирали начал облетать его, попеременно осыпая фэйта стрелами с серебряными наконечниками и ударами «Пылающего Потока». Скованная тварь дергалась, пытаясь освободиться, но я недаром заплатил за свиток почти пятьсот золотых. Полоска жизни фэйта неуклонно уменьшалась, вот она миновала желтую и вползла в красную зону. Фэйт задергался, издал тонкий визг на пределе слышимости, в последний раз хлестнул меня «Иссушающим Лучом» – и сдох, оставив после себя небольшое облако темной эктоплазмы.

Я выдохнул. Стрелы кончились, мана тоже почти на нуле. Израсходовано 17 из 200 зарядов Фиала Элесс. Баффы эликсиров тоже тикали последнюю минуту.

Нормально. Хороший бой. Фэйт – минибосс, рассчитанный на крепкую группу.

Лиана тоже скинула Вуаль, появилась на противоположной стороне аномалии. Я знал, что она ни на секунду не ослабляет бдительность, тщательно проверяя все вокруг «Поиском».

Мы начали собирать лут. С «Поля Битвы» можно набрать множество древних клинков, древних рукоятей, сломанных артефактов и, самое вкусное – застывших в виде ярко-красных камней капель древней крови. Все эти вещи охотно скупали и на Базааре, и в Серебряном Оплоте – они использовались для продвинутого крафта. Без этих компонентов было бы невозможно производство астральных кораблей и выпуск големов в мирах Кузниц. Далее – эктоплазма с кошмаров и фэйта. Теневая тварь порадовала приятным бонусом – с нее дропнулся редкий волшебный камень.

Камень Черной Луны.

Размер – малый. Огранка – королевский.

Качество – редкий. Материал изготовления – бриллиант.

+3% урона к магии Тьмы и Теней.

«Ночной Взор» – наделяет носящего способностью «Темновидение».

Отлично! “Королевская” огранка придавала камню дополнительный аффикс, да и темновидение никогда не бывает лишним. Это сразу поднимало его цену вдвое. Волшебный камень можно вставить в любую вещь экипировки, в которой есть слот для инкрустации.

 

Сбор лута вышел даже более долгим, чем зачистка сайта. С возвращением на корабль и разгрузкой-выгрузкой вышло более полутора часа. Повеселевший Адам принялся забивать добычей склады скифа, сортируя все по видам. Предварительная оценка – примерно пять тысяч золотых, если сдавать все в Оплоте скупщикам Дев. Дороже можно выручить, если торговать самому на аукционе или везти в Базаар, но это потеря времени, которое можно использовать для фарма новых аномалий.

Поиск продолжался. Мы с Лианой вылетели к следующей аномалии. Тут нас ждало небольшое огорчение. Сайт оказался не по силам нашей группе.

Это было Гнездо, уютно расположенное на большом Осколке Тверди, который окружало несколько маленьких. Хорошее место даже для колонизации небольшим кланом игроков – я видел на плавающих в розовом тумане островах богатые россыпи редких минералов прямо на поверхности Осколка, странные менгиры, похожие на путевые знаки Древних. Но его уже заняли другие обитатели.

Вокруг тверди не спеша описывал круги гигантский Астральный Зверь. Размером с джаггернаут, он грациозно, с осознанием собственной мощи, парил в пространстве, раскинув перепончатые плавники и лениво шевеля змееподобным туловищем. Такой Зверь, закованный в прочный панцирь, почти не имеющий уязвимых мест, излучающий конус антимагии – самая большая и грозная тварь Астрального Моря. Эта цель по зубам только рейду игроков на специально оборудованных боевых кораблях. Если учесть, что Астральные Звери обитают только парами, охота на них – весьма опасное занятие. Я слышал, что промысел Зверей ведет один из кланов «Пандорума». Части их тел, кровь, кости – редкие алхимические ингредиенты, из панцирей и шипов делают оружие с аффиксом антимагии. Да что там, моя куртка и сапоги изготовлены из шкуры Зверей.

Полюбовавшись на грозных монстров, мы двинулись к источнику следующего сигнала.

И вновь облом. Большая колония Зараженных. Полуматериальные тела отвратительных созданий, похожих на огромных медуз, плотно облепили небольшой Осколок, издали напоминая шевелящийся зеленовато-коричневый шар. Можно было, конечно, поохотиться на них, отманивая от Колонии по две-три особи, но я только махнул рукой, предлагая Лиане лететь дальше.

Брр, как представлю поблизости этих тварей с резким гнилостным запахом, окруженных облаком болезни и заражения, меня сразу воротит наружу. Алхимики хорошо платят за их эктоплазму и кровь. Но охота на них – настолько мерзкое занятие, что…брр! К тому же их много, штук тридцать-сорок, это сомнительное удовольствие растянется на пару часов…

Четвертый сигнал, найденный моим прекрасным искателем, находился далеко – почти на самой границе сферы Поиска. Почти пятьдесят лиг, хотя в Астрале расстояния не принято измерять лигами. Мы почти час летели туда, от всей души надеясь, что это не пустышка.

Красная пелена Астрала медленно расползалась, показались очертания Осколка. Одинокого, достаточно большого. Скалы усеивали его поверхность, в стенах уходящих вниз обрывов были видны круглые темные отверстия. Явно рукотворные. Среди нагромождения камней я заметил геометрически правильные очертания, складывающиеся в знакомый квадрат…

Я резко остановил облачного змея, жестом приказав то же самое Лиане. Приближаться, возможно, было очень опасно.

Это была база игроков. Форпост, построенный на Осколке посреди Астрала. Второго уровня – каменные стены, четыре толстые квадратные башни, шпиль Магического Купола. Строения во дворе, вынесенный за пределы форта небольшой причал.

– Купола нет. – Прошептала Лиана, держась совсем рядом. – Кажется, это место заброшено.

– Вижу.

Я внимательно изучал Осколок и его окрестности. Голубоватого сияния пелены Купола, защищавшего форпост от магических атак и проникновения извне, и вправду не наблюдалось. Питавший его Ключ то ли был отключен, то ли разрушен. Никакого движения ни в зданиях, ни вокруг не было. Неужели и правда повезло?

Мы медленно приближались. Причал был пуст, свисали вниз обрывки цепей, которыми пришвартовывали суда. По-прежнему тихо. Ворота форта были закрыты. На стенах и одной из башен что-то смутно белело.

– Эйс, они все мертвы, – тихо сказала Лиана. – И давно уже…

– Не сбрасывай Вуаль! – предупредил я.

Но спутница, кажется, была права. Я приземлился на одной из башен, невидимость исчезла от соприкосновения с материальным. У большого огнестрела, привалившись к нему, лежал скелет в ржавых доспехах, так и не выпустивший из рук гизармы. На стене я увидел еще одного. И еще.

Я застыл на месте, настороженно выжидая. Несколько минут ничего не происходило. Кажется, все же не ловушка. И это по-настоящему удачная находка!

Осколок когда-то колонизировали игроки. Привезли материалов на астральном корабле, построили форпост, апнули его до второго уровня, защитили Магическим Куполом. Наняли гарнизон-НПС, чтобы в их отсутствие форт мог отбиться от обитателей Астрального Моря. Вон, даже большие огнестрелы и ледометы установили на башнях, помимо обычных баллист. И пытались здесь жить, добывая редкие руды в недрах Осколка. Охотились на обитателей Астрала и фармили аномалии.

Пока их всех кто-то не перебил. Бессмысленно гадать, кто – Панды, охочие до чужой крови, или эболет со свитой повстречались им в пучине Астрала. Их не стало.

До того, как пришли Девы и появился Серебряный Оплот, в Астрале был всего лишь один респ. Читерный круг респауна в крепости «Пандорума», которого тоже не должно было быть здесь.

Разработчики игры не планировали, что в Астрале будут жить игроки. Но все пошло не по их сценарию.

Объяснять, что ждало игроков, отреспившихся внутри твердыни Панд, наверное, излишне. Я и сам несколько раз появлялся там, выход был только один – Камнем Душ на домашнюю точку привязки.

Вот и они, игроки этого клана, наверняка поступили так же. А вот что произошло потом, можно было легко догадаться. Одно из первых правил живущих в Астрале – всегда должен быть запасной искатель на базе. Игрок или «пешка», неважно. Иначе в бесконечной пустоте, где отсутствует верх и низ, нет определения по сторонам света, очень, очень, очень просто навсегда потеряться.

Эти игроки важным правилом, видимо, пренебрегли. Ну и «Астрального Проводника», судя по всему, прокачать никто не успел. Короче, они не нашли больше свой форпост в глубинах Астрального моря. Возможно, долго искали, неделями бороздили пространство, высканивали аномалии. Представляю себе одолевавшие их чувства. Но шанс найти случайно слишком мал. А может, клан распался, кто-то ушел в реал, кто-то вспылил и вышел, не найдя виноватых – и они не стали возвращаться в Астрал. Так тоже бывает.

НПС-стража, конечно, ждала их, верно несла службу. Пока не кончились еда и вода. Затем солдаты просто умерли на постах, по-прежнему сжимая в руках оружие. Форпост опустел, закончился в накопителе эллур, питающий магический щит. Упал Купол, укрепление стало доступно для нападения и грабежа. Но никто так и не обнаружил его за все это время.

Я начал осматривать форт, уже не ожидая нападения. Если это была хитрая засада, меня бы убили уже десять раз.

Это была шикарная находка, конечно.

***

Первым делом нужно было осмотреть сам кип, его хранилища и башню магического Купола. Все было заперто на магические замки, но что нам до того? Какой замок может остановить персонажа с девятым рангом «Взлома»? Лиана вскрыла их шутя, не испортив ни одной отмычки.

Я указал ей на двери клановых хранилищ, когда мы попали внутрь кипа, а сам проверил главный зал. Как я и думал, Ключ форпоста был цел, он спокойно лежал в центре круглого каменного стола, окруженного несколькими управляющими тронами. Я знал, что если я сяду в одно из этих сидений и возьму в руки Ключ – система даст мне возможность контроля над этим укреплением. Я смогу стать его хозяином, поднять упавший Купол, организовать здесь свою базу…