3 książki za 34.99 oszczędź od 50%

World of Warcraft: Narodziny hordy

Tekst
0
Recenzje
Przeczytaj fragment
Oznacz jako przeczytane
Jak czytać książkę po zakupie
World of Warcraft: Narodziny hordy
Czcionka:Mniejsze АаWiększe Aa

Zwę się Thrall.

Słowo to oznacza „niewolnika” w języku ludzi, a historia, która kryje się za tym imieniem, jest bardzo długa i lepiej zostawić ją na inną okazję. Z łaski duchów i dzięki krwi bohaterów, która płynie w moich żyłach, zostałem wodzem mego ludu, orków, i przywódcą sprzymierzonych ras znanych jako Horda. Jak do tego doszło – to także zupełnie inna historia. Opowieść, którą chcę powierzyć pergaminowi, zanim jej bohaterowie połączą się ze swymi szlachetnymi przodkami, to historia mego ojca. To również historia tych, którzy w niego wierzyli, i tych, którzy go zdradzili. I wierzcie mi, zarazem zdradzili cały nasz lud.

Kim byśmy się stali, gdyby nie doszło do tych wydarzeń, tego nawet mądry szaman Drek’Thar nie potrafi powiedzieć. Ścieżki Losu są rozmaite i jest ich wiele, i żadna istota nie powinna próbować podążać tą zwodniczo przyjemną „gdyby tylko”. Co się stało, się stało. Mój lud musi teraz dźwigać zarówno wstyd, jak i chwałę płynące z naszych wyborów.

Ta historia nie opowiada o Hordzie, jaką znacie dzisiaj, związku sprzymierzonych luźno orków, taurenów, porzuconych, trolli i krwawych elfów, ale o samych jej początkach, o pierwszej Hordzie. Jej narodzinom, jak przyjściu na świat każdego niemowlęcia, towarzyszyły ból i krew, a jej pierwszy krzyk oznaczał śmierć dla wrogów…


Tytuł oryginału

World of Warcraft. Rise of the Horde

Copyright © 2017 Blizzard Entertainment, Inc.

Warcraft, World of Warcraft i Blizzard Entertainment są znakami handlowymi i/lub zarejestrowanymi ­znakami handlowymi Blizzard Entertainment, Inc. w Stanach Zjednoczonych i/lub w innych krajach. Wszystkie pozostałe znaki handlowe w niniejszym dziele należą do ich poszczególnych właścicieli.

Niniejsza powieść jest fikcją literacką. Imiona, nazwiska, postaci, miejsca i wydarzenia są wytworem wyobraźni autora i jakakolwiek zbieżność z rzeczywistymi wydarzeniami, miejscami, instytucjami, przedsiębiorstwami lub osobami, żyjącymi bądź zmarłymi, jest całkowicie przypadkowa.

Żadna część niniejszej publikacji nie może być reprodukowana, przechowywana jako źródło danych i przekazywana w jakiejkolwiek formie zapisu bez zgody posiadacza praw. Niniejsza publikacja nie może być rozpowszechniana w jakiejkolwiek oprawie lub okładce innej niż ta, w której została opublikowana, oraz bez podobnego zastrzeżenia nałożonego na kolejnego nabywcę.

Przekład

Dominika Repeczko | ragana.com.pl

Redakcja i korekta

Dominika Pycińska oraz Pracownia 12 A

Skład i przygotowanie do druku

Tomasz Brzozowski

Copyright © for this edition Insignis Media, Kraków 2017. Wszelkie prawa zastrzeżone.

ISBN 978-83-65743-01-5

Insignis Media ul. Szlak 77/228–229, 31-153 Kraków telefon / fax +48 (12) 636 01 90 biuro@insignis.pl, www.insignis.pl facebook.com/Wydawnictwo.Insignis twitter.com/insignis_media (@insignis_media) instagram.com/insignis_media (@insignis_media) Snapchat: insignis_media

Tę książkę z wdzięcznością dedykuję Chrisowi Metzenowi za jego niesłabnące poparcie i niegasnący entuzjazm dla tego projektu.

Dedykuję ją również cudownym erpegowcom z World of Warcraft, z którymi miałam zaszczyt grać, w tym (ale nie tylko) Aronowi i Erice Jolly-Meersom, Lacey Coleman, szczególnie zaś Seanowi Richowi, który wciągnął mnie w odgrywanie ról.

Rada Cienia rządzi!

Dokument chroniony elektronicznym znakiem wodnym

20% rabatu na kolejne zakupy na litres.pl z kodem RABAT20

Prolog

Moc, jaką emanował obcy, wibrowała, zachwycając barwami. Unosiła się wokół niego niczym płaszcz, ujmowała mu skronie świetlistą koroną. Jego głos rozbrzmiewał w uszach i zarazem w umyśle, rozchodził się po ciele wraz z krwią niczym słodka pieśń, dawno zapomniana i teraz nagle obudzona w pamięci.

Co zaś oferował, było niezwykle kuszące, ekscytujące, sprawiało, że serce aż bolało od pragnienia. A jednak, jednak… było coś…

Kiedy odszedł, przywódcy eredarów zwrócili się ku sobie i rozprawiali ściszonymi głosami, bowiem słowa przeznaczone były tylko dla ich umysłów.

– Nieznaczna cena za to, co nam oferował – powiedział pierwszy, wielki zarówno w świecie fizyczności, jak i metafizycznym, w jednym i drugim emanował siłą.

– Taka potęga… – mruknął drugi w zadumie. Ten był elegancki, piękny, o świetlistej i wspaniałej esencji. – I mówił prawdę. To, co nam pokazał, nadejdzie. Nikt nie mógłby kłamać w tej materii.

Trzeci milczał. Słowa drugiego były prawdziwe. Sposób, w jaki owa przepotężna istota zademonstrowała prawdę tego, co oferowała, nie pozwalał na żadne zafałszowania. A jednak ten byt, ten… Sargeras… cóż, było w nim coś, czego Velen nie potrafił zaakceptować.

Pozostali dwaj przywódcy byli zarazem przyjaciółmi Velena. Szczególnie Kil’jaeden, najpotężniejszy i najbardziej stanowczy z tej trójki. Byli przyjaciółmi od lat, które mijały niezauważone przez istoty będące poza zasięgiem upływającego czasu. Fakt, że Kil’jaeden był skłonny zaakceptować ofertę, miał dla Velena daleko większe znaczenie niż opinia Archimonde’a, która, choć zwykle solidna, mogła czasem ulec niejakiej zmianie, gdy odwoływano się do jego próżności.

Velen powrócił myślami do obrazu, który pokazał im Sargeras. Do światów, jakie mieliby podbić, a co istotniejsze – odkryć i zbadać, eredarowie nad wszystko bowiem byli ciekawi. Dla istot tak potężnych wiedza była tym, czym pożywienie i napój dla istot pomniejszych, i Sargeras, kusząc, dał im na mgnienie dojrzeć to, co mogli otrzymać, jeśli tylko…

Jeśli tylko przysięgną mu lojalność.

Jeśli tylko przysięgną lojalność w imieniu swego ludu.

– Jak zawsze nasz Velen jest tym ostrożnym – powiedział Archimonde.

Słowa te mogłyby być przyjęte jako komplement, ale Velen odczytał w nich protekcjonalność. Wiedział, czego pragnął Archimonde, i wiedział też, że dwaj przyjaciele dostrzegli w jego wahaniu jedynie przeszkodę na drodze pragnień Archimonde’a, nic poza tym. Uśmiechnął się.

– Tak, ja jestem ten ostrożny i zdarzało się, że moja ostrożność ocaliła nas tak jak stanowczość Kil’jaedena i twoja instynktowna porywczość, Archimondzie.

Obaj roześmieli się i przez chwilę Velena ogrzewało ciepło ich uczuć. A potem zamilkli i wyczuł wtedy, że oni podjęli już decyzję. Poczuł, jak serce mu się kurczy, gdy odchodzili, miał tylko nadzieję, że to on podejmie tę właściwą.

Ich trzech zawsze pracowało razem, a różne osobliwości równoważyły się wzajemnie. Rezultatem były pokój i harmonia, w jakich żył ich lud. Velen wiedział jednak, że i Kil’jaeden, i Archimonde pragnęli najlepszego nie tylko dla siebie, ale i dla tych, którym przewodzili. Velen podzielał owe chęci i dotychczas zawsze udawało im się osiągnąć porozumienie.

Zmarszczył brwi w zadumie. Dlaczego ten pewny siebie, charyzmatyczny Sargeras tak go zaniepokoił? Tamci wyraźnie skłonni byli przyjąć ofertę. Sargeras powiedział im, że eredarowie okazali się dokładnie tym, czego szukał. Ludem silnym, pełnym łaski i dumy, który będzie mu służyć i wesprze cel, jakim było zjednoczenie wszystkich światów wszędzie. Wzmocni ich, powiedział, zmieni, uczyni lepszymi, nagrodzi darami, jakich wszechświat dotąd nie widział, albowiem, zaiste, wcześniej wszechświat nie zetknął się z mocą, jaką władał Sargeras, i z wyjątkowością eredarów.

A to, co im powiedział, miało w istocie nadejść.

A jednak, jednak…

Velen udał się do świątyni, gdzie zachodził często, gdy nękały go kłopoty. Byli tam i inni, siedzieli wokół filaru dźwigającego cenny kryształ ata’mal. Był to starożytny artefakt, tak stary, że eredarowie nie pamiętali, skąd pochodził, tak samo jak nie pamiętali własnych początków. Legenda głosiła, że był to dar dawno temu im powierzony. Kryształ pozwalał eredarom rozwijać możliwości umysłowe i poszerzać wiedzę o tajemnicach wszechświata. Dawniej używano go też do uzdrawiania, zaklinania i przywoływania wizji, i właśnie do tego ostatniego celu Velen miał zamiar wykorzystać kryształ tego wieczora. Z szacunkiem podszedł do artefaktu i położył na nim dłoń. Ciepło trójkątnego kryształu przywodziło na myśl niewielkie zwierzątko skulone w dłoni Velena i przyniosło mu spokój. Odetchnął głęboko, pozwalając, by znajoma moc przeniknęła go na wylot, po czym opuścił rękę i wrócił do kręgu.

Zamknął oczy i otworzył wszelkie inne zmysły; całą swą istotę, która mogła odebrać wizję, ciało, umysł, magiczną intuicję. To, co zobaczył, początkowo jedynie potwierdzało obietnice złożone przez Sargerasa. Zobaczył siebie stającego z Archimonde’em i Kil’jaedenem, władcami nie tylko własnego szlachetnego i dumnego ludu, ale niezliczonych światów. Moc iskrzyła wokół nich, moc, która, jak Velen doskonale wiedział, mogła być nieskończenie upajająca. Lśniące miasta należały do nich wraz ze swymi mieszkańcami, padającymi na twarz przed wielką trójcą z okrzykami wyrażającymi uwielbienie i lojalność. Technologia, o jakiej nigdy nie marzył, teraz czekała tylko, by zgłębił jej sekrety. Ogromne księgi w obcych językach były dlań tłumaczone, odsłaniając magię dotąd niepomyślaną, nieopowiedzianą.

Wizja była wspaniała i serce Velena rosło.

 

Spojrzał w bok na Kil’jaedena, a jego stary przyjaciel się uśmiechnął. Archimonde położył Velenowi dłoń na ramieniu przyjacielskim gestem.

I wtedy Velen spojrzał w dół, na siebie.

I krzyknął przerażony.

Jego ciało stało się gargantuiczne, ale wynaturzone, wypaczone. Gładka błękitna skóra była czarnobrązowa i poznaczona gruzłami niczym drzewo kiedyś szlachetne, ale teraz okaleczone chorobą. Owszem, biło zeń światło, ale nie czyste światło potężnej, pozytywnej energii, lecz chorobliwie zielone. Gorączkowo odwrócił się, by obejrzeć swych przyjaciół, swych towarzyszy, którzy wraz z nim przewodzili eredarom.

Oni również się zmienili. Oni również nie zachowali ani krzty z tego, czym byli kiedyś, stali się natomiast…

Man’ari.

To słowo w języku eredarów oznaczało coś straszliwe niewłaściwego, zmienionego i nienaturalnego, splugawionego i teraz przeszyło ono umysł Velena z siłą lśniącego miecza. Krzyknął raz jeszcze, nogi się pod nim ugięły. Odwrócił spojrzenie od udręczonego ciała, szukając pokoju, dobrobytu i wiedzy, które Sargeras mu obiecał. Jednakże widział tylko potworności. Tam gdzie wcześniej był adorujący go tłum, teraz Velen zobaczył jedynie okaleczone zwłoki albo ciała takie jak jego, jak Kil’jaedena, jak Archimonde’a, wynaturzone, straszliwie potwory. Między trupami i zniekształconymi pełzały istoty, jakich Velen nigdy nie widział. Dziwaczne psy z mackami strzelającymi z ich grzbietów. Maleńkie, pokrzywione postacie, które tańczyły, pełzały i śmiały się wśród jatki. Istoty zwodniczo piękne rozpościerały swe skrzydła i przyglądały się temu, co się dokonało, z zadowoleniem i dumą. Gdzie stąpnęły swymi kopytami, tam umierała ziemia. Nie tylko trawa, ale sama gleba, wszystko to, co dawało życie, nagle zostawało wyssane do cna.

To zatem planował Sargeras uczynić z eredarami. To było owo wzmocnienie, o którym mówił z taką pasją. Jeśli lud Velena sprzymierzy się z Sargerasem, staną się tymi potwornościami… tymi man’ari. I Velen jakimś sposobem pojął, że to, co widział, nie było jedynie incydentem. To nie był jeden tylko świat, który zginie. Nie. I tuzin to było mało – sto i tysiąc.

Jeśli poprze Sargerasa, wszystko ulegnie zniszczeniu. Ten legion man’ari będzie parł naprzód, wspierany przez Kil’jaedena i Archimonde’a i – niechaj wszystko, co dobre i czyste, ma go w opiece – Velena. Nie ustaną, póki wszelkie istnienie nie zostanie wypalone, poczerniałe jak ten spłachetek ziemi, który Velen widział w swej wizji. Czy Sargeras był szalony? Albo, gorzej jeszcze, czy rozumiał wszystko i nadal tego pragnął?

Krew i płynny ogień zalewały otoczenie Velena i jego samego, padały szkarłatnym deszczem, paląc go, ochlapując, póki nie padł na ziemię w szlochu.

Wizja miłosiernie zgasła i Velen zamrugał. Drżał. Był sam w świątyni, a kryształ lśnił pokrzepiająco, za co Velen był wdzięczny.

To się jeszcze nie stało. Jeszcze nie.

To, co powiedział im Sargeras, było w rzeczy samej prawdą. Eredarowie zostaną przekształceni, a ich trzej przywódcy otrzymają moc, wiedzę, władzę… niemalże boską.

I stracą wszystko, co było im drogie – zdradzą tych, których przysięgali chronić – by to osiągnąć.

Velen przetarł twarz, z ulgą upewniając się, że wilgoć na jego policzkach to tylko pot i łzy, a nie ogień i krew z jego wizji. Przynajmniej jeszcze nie teraz. Czy była jeszcze szansa, by to zatrzymać, by ograniczyć zniszczenie, które przyniesie ów legion?

Odpowiedź przypłynęła doń, tak orzeźwiająca, tak słodka jak łyk czystej wody na pustyni. Tak.

*

Pojawili się natychmiast, odpowiadając na emocje zawarte w wezwaniu, które posłał im myślą. Wystarczył ułamek chwili, by dotknąć ich umysłów, pozwolić, by zobaczyli to, co on zobaczył; poczuli to, co on poczuł. Przez krótką chwilę wiedział, że podzielają jego odczucia, i w jego piersi wezbrała nadzieja. Wciąż jeszcze była szansa…

Archimonde zmarszczył czoło.

– To nie była wizja przyszłości, którą moglibyśmy w jakiś sposób zweryfikować. To tylko twoje przeczucie.

Velen patrzył na swego starego przyjaciela, a potem odwrócił się do Kil’jeadena. Ten nie był tak próżny jak Archimonde. Był stanowczy i mądry…

– Archimonde ma rację – rzekł Kil’jaeden gładko. – Nie ma mowy o żadnej prawdzie, mówimy o obrazie, który wziął się jedynie z twego umysłu.

Velen patrzył nań, czując przeszywający ból. Łagodnie i ze smutkiem przerwał więź myśli. Teraz to, co było w jego umyśle i sercu, miało tam zostać. Nigdy już nie podzieli się tym z dwójką przyjaciół, którzy dotąd byli niczym przedłużenie jego własnej duszy.

Kil’jaeden potraktował wycofanie się Velena jak kapitulację, zgodnie zresztą z intencją tego drugiego, po czym uśmiechnął się i położył dłoń na ramieniu przyjaciela.

– Nie chcę rezygnować z czegoś, co wiem, że jest dobre i pozytywne, na rzecz czegoś, co, obawiam się, może być nieprzyjemne – powiedział. – Ty, jak sądzę, także nie.

Velen nie mógł ryzykować kłamstwa. Tylko spuścił wzrok i westchnął. Dotychczas Kil’jaeden i Archimonde umieliby bez wysiłku przejrzeć tak marną grę, ale teraz niewiele uwagi poświęcali Velenowi. Obaj myśleli o nieograniczonej potędze, którą im zaoferowano. Za późno było ich przekonać. Te dwie wielkie niegdyś istoty stały się zabawkami w rękach Sargerasa. Już wstąpili na ścieżkę, by stać się man’ari. I Velen nagle zastygł z przerażającą pewnością, że gdyby zorientowali się, że on nie kroczy z nimi, zwróciliby się przeciw niemu, a miałoby to śmiertelne skutki. Musiał przeżyć, choćby tylko po to, by dokonać wszystkiego, co tylko pozostawało w jego mocy, i ocalić swój lud przed potępieniem i zniszczeniem.

Skinął zatem głową, milcząc, i zostało postanowione, że trzej eredarowie sprzymierzą się z wielkim Sargerasem. Archimonde i Kil’jaeden oddalili się szybko, by poczynić niezbędne przygotowania przed powitaniem ich nowego pana.

Velen głęboko ubolewał nad swą bezsilnością. Chciał ocalić cały swój lud, jak przysięgał, ale zdawał sobie sprawę, że to niemożliwe. Większość ufała Archimonde’owi i Kil’jaedenowi i wiedział, że pójdą za nimi ku swej zagładzie. Ale byli i tacy, którzy gotowi byli porzucić wszystko na jedno słowo Velena. I musieliby to uczynić. Ich dom, świat Argus, wkrótce miał zostać zniszczony, pochłonięty przez szaleństwo demonicznego legionu. Ci, którzy chcieli to przetrwać, będą musieli uciekać.

Ale… uciekać dokąd?

Velen wpatrywał się w kryształ ata’mal, coraz bardziej pogrążając się w rozpaczy. Sargeras przybywał. Nie było takiego miejsca w tym świecie, gdzie można by się ukryć przed tą istotą. Jak zatem miałby mu uciec?

Podniósł wzrok na kryształ. Obraz był rozmyty. Niewątpliwie to łzy sprawiły, że wydawał się migotać i pulsować. Velen zamrugał. Nie… widziane przez łzy światło nie płatało mu figli. Kryształ płonął i uniósł się powoli ze swego piedestału, by popłynąć w powietrzu, póki nie znalazł się przez oszołomionym Velenem.

– Dotknij – odezwał się w jego głowie cichy głos. Drżąc cały, zdumiony Velen wyciągnął mocną niebieską rękę. Oczekiwał, że poczuje znajome ciepło uśpionego dotąd pryzmatu.

Energia popłynęła przezeń z taką mocą, że aż ze świstem wciągnął powietrze – energia niemal tak samo potężna jak inna, mroczna siła, która przepełniała jego ciało w niedawnej wizji. Lecz ta energia była tak czysta, jak tamta zepsuta; ta pochodziła od światła, podczas gdy tamta zrodzona była z mroku, i Velen nagle poczuł, jak wypełniają go nadzieja i siła.

Dziwna poświata wokół kryształu ata’mal urosła, rozciągnęła się i poczęła przybierać jakiś kształt. Velen mrugał, oślepiony blaskiem, ale za nic nie chciał odwrócić spojrzenia.

– Nie jesteś sam, Velenie z eredarów – szepnął doń głos. Był kojący i słodki niczym dźwięk płynącej wody, szum letniego wiatru.

Blask przygasł trochę i oto przed Velenem unosiła się istota, jakiej nigdy jeszcze nie widział. Zdawała się stworzona z żywego światła. Jej wnętrze miało ciepłą złocistą barwę, ale na krańcach blask przybrał kolor kojącego fioletu. Dziwne, jakby metaliczne glify wirowały wokół jej centrum, zarazem uspokajająco i hipnotyzująco w tym spiralnym tańcu kolorów i światła. Istota przemawiała do Velena wewnątrz jego umysłu, a jemu wydawało się, że głos jej jest czystym światłem.

– My również wyczuliśmy nadejście potworności, które staną się udziałem tego i innych światów. Dążymy do utrzymania równowagi, zaś to, co planuje Sargeras, wszystko rozerwie na strzępy. Nastąpią chaos i zniszczenie, a co dobre, prawdziwie i święte, zostanie stracone na zawsze.

– Kto… co…? – Velen nie mógł nawet sformułować pytania, tak oszołomiła go chwała tego bytu.

– My jesteśmy naaru – powiedziała świetlista istota. – Możesz nazywać mnie K’ure.

Wargi Velena uformowały słowa. Wyszeptał je, smakując słodycz, jakby wymówienie ich dało mu odrobinę samej ich esencji.

– Naaru… K’ure…

– Tu wszystko się zaczyna – mówił dalej K’ure. – Nie możemy tego powstrzymać, bowiem przyjaciele twoi mają wolną wolę. Ale ty szukałeś zbolałym sercem sposobu, by ocalić, co tylko możesz. I dlatego też my uczynimy, co tylko możemy. Ocalimy tych z was, których serca odrzucą potworności oferowane przez Sargerasa.

– Co mam robić?

Łzy znów wypełniły oczy Velena, ale tym razem były to łzy ulgi i radości.

– Zbierz tych, którzy wysłuchają twojej mądrości. W najdłuższy dzień roku idźcie na najwyższą górę w tej krainie i zabierzcie ze sobą kryształ ata’mal. Dawno, dawno temu go wam daliśmy i za jego pomocą znów was odnajdziemy. Przybędziemy i zabierzemy was.

Przez chwilę mgnienie wątpliwości niczym cień płomienia rozgorzało w sercu Velena. Nigdy nie słyszał o tych istotach światła, o tych Naaru, i teraz ten byt, ten K’ure, prosił Velena, by ten ukradł najświętszy artefakt swego ludu. Twierdził nawet, jakoby to oni właśnie dali ów artefakt eredarom! Może Kil’jaeden i Archimonde mieli rację. Może wizja Velena była niczym więcej jak manifestacją jego strachu.

Ale nawet gdy te niedobre myśli pędziły mu przez głowę, wiedział, że to jedynie ostatki tęsknoty złamanego serca za tym, co było, zanim wszystko pozmieniało się tak straszliwie… Zanim zjawił się Sargeras.

Wiedział, co musi zrobić, i schylił głowę przed wspaniałym, tańczącym bytem zrodzonym ze światła.

*

Pierwszym i najbardziej zaufanym sojusznikiem, którego wezwał Velen, był Talgath, stary przyjaciel. Niejednokrotnie już pomagał Velenowi w przeszłości. Cały plan opierał się właśnie na nim, bowiem to on mógł, nieobserwowany, dotrzeć tam, gdzie Velen nie był w stanie. Początkowo Talgath był sceptyczny, ale gdy Velen połączył ich umysły i pokazał mu mroczną wizję, jaką mu zesłano, Talgath zgodził się szybko. Velen nie wspomniał o Naaru i pomocy oferowanej przez K’ure, jako że sam nie wiedział, jaką formę owa pomoc przyjmie. Zapewnił jedynie Talgatha, że istniał sposób, by uciec przed tym przeznaczeniem, o ile tylko ten mu zaufa.

Najdłuższy dzień w roku się zbliżał. I podczas gdy Archimonde i Kil’jaeden obsesyjnie wręcz szykowali się na spotkanie z Sargerasem, Velen z całą dyskrecją, na jaką tylko mógł sobie pozwolić, wysyłał pasma myśli do tych, którym ufał. Inni, zgromadzeni przez Talgatha, przybywali do Velena, aby bronić siebie i swego ludu. Wtedy Velen skupił się na splataniu najsubtelniejszej z sieci magii wokół dwóch zdrajców, których do niedawana jeszcze uważał za drogich przyjaciół, by ich uwagi nie przyciągnęły gorączkowe działania przeprowadzane za ich plecami.

Z zaskakującą szybkością, a jednak wciąż męcząco powoli, tworzono magiczną sieć. Gdy nadszedł wreszcie wiadomy dzień i eredarowie, którzy zdecydowali się podążać za Velenem, zebrali się na szczycie najwyższej góry ich starożytnego świata, Velen zrozumiał, jak niewielu ich było. Setki zaledwie, tylko ci, którym Velen mógł zaufać, nie mógł bowiem ryzykować kontaktu z nikim, kto mógłby zwrócić się przeciwko niemu.

Velen zabrał kryształ ata’mal zaledwie chwilę wcześniej. Ostatnie dni spędził na przygotowywaniu fałszywego artefaktu, żeby nikt nie podniósł alarmu, odkrywszy pusty postument. Wyrzeźbił zastępstwo z prostego kryształu górskiego z największą starannością, prostym zaklęciem dodał mu blasku. Nie mógł go jednak ożywić. Ktokolwiek dotknąłby kryształu palcami, odkryłby oszustwo w mgnieniu oka.

Prawdziwy kryształ ata’mal Velen trzymał przy piersi, patrząc, jak jego lud wspina się na górę.

Ich mocne nogi i kopyta bez trudu pokonywały zbocze. Wielu dotarło już na szczyt i teraz spoglądało na Velena z oczekiwaniem. W ich wzroku widział nieme pytania. Jak – zastanawiali się – stąd uciekną?

 

W rzeczy samej, jak? – myślał Velen. Na moment ogarnęła go panika, ale potem przypomniał sobie świetlistą istotę, która złączyła z nim myśli. Przybędą. Wiedział to.

Tymczasem jednak z każdą mijającą chwilą bardziej ryzykowali, że zostaną dostrzeżeni. A tak wielu nie dotarło jeszcze na miejsce spotkania, między nimi i Talgath.

Restalaan, inny stary i zaufany przyjaciel, uśmiechnął się do Velena.

– Niedługo się zjawią – powiedział pokrzepiająco.

Velen skinął głową. Restalaan z pewnością się nie mylił. Nic nie wskazywało na to, że jego dawni przyjaciele, a obecni wrogowie, zorientowali się, że istnieje tak bezczelnie śmiały zamysł. Za bardzo byli pochłonięci planami na przyszłość.

A jednak, jednak…

Ten sam instynkt, który ostrzegł go, by nie ufać Sargerasowi, teraz nie dawał mu spokoju. Coś było nie w porządku. Uświadomił sobie, że krąży w kółko.

I wtedy się zjawili.

Talgath i kilku innych wspinało się w górę zbocza, uśmiechali się i machali do pozostałych. Velen odetchnął z ulgą. Ruszył im na spotkanie, a wtedy kryształ przesłał potężną falę energii przez ciało eredara. Błękitne palce Velena zacisnęły się na artefakcie, podczas gdy jego umysł otworzył się na ostrzeżenie. Siła mentalna zaatakowała Velena tak mocno, że aż ugięły się pod nim kolana.

Sargeras już zaczął. Począł tworzyć swój odrażający legion. Eredarowie, którzy byli na tyle niemądrzy bądź ufni, by posłuchać Kli’jaedena i Archimonde’a, zostali pochwyceni i stawali się man’ari, których Velen widział w swojej wizji. Tysiące man’ari każdego kształtu, najrozmaitszych możliwości, czaiło się na granicy zmysłów Velena. Byli ukryci jakimś sposobem. Gdyby nie trzymał kryształu ata’mal, nigdy by ich nie wyczuł, póki nie byłoby o wiele za późno.

Już mogło być za późno.

Zwrócił zszokowane spojrzenie ku Talgathowi nagle świadomy skażenia, jakie emanowało ze starego przyjaciela, tak jak i z niezliczonych potworów – Legionu – które ukrywały się tuż za granicą pola widzenia. Modlitwa, wyrwana z głębi jego zrozpaczonej duszy, wypchnęła z jego umysłu inne myśli. K’ure! Ratuj nas!

Man’ari sunęli pod górę, wyczuli, że zostali wykryci, i pędzili ku eredarom niczym głodne drapieżniki do swych ofiar. Jednak Velen wiedział, że śmierć będzie lepsza od losu, jaki te wynaturzone istoty zgotowałyby jemu i tym, którzy za nim podążyli. Sam nie wiedząc dlaczego, Velen chwycił kryształ ata’mal i wyrzucając ramię, podniósł go ku niebu.

I jakby nieba się nad nim otworzyły. Pojawiła się kolumna czystego światła. Światłość popłynęła bezpośrednio do kryształowego pryzmatu i przed oczyma zdumionego Velena rozszczepiła się na kilka promieni o różnych odcieniach. Eredara przeszył ból, gdy kryształ w jego dłoni się rozpadł. Ostre fragmenty pocięły mu palce. Gwałtownie wciągnął powietrze i instynktownie wypuścił odłamki z ręki, po czym patrzył oczarowany, jak uniosły się w powietrze, jak każdy z nich zmienił się w idealną kulę i przybrał jeden z siedmiu kolorów. Siedem kryształów, czerwony, pomarańczowy, żółty, zielony, niebieski, indygo i fioletowy – wystrzeliły do góry i pomknęły, by utworzyć enklawę światła wokół przerażonych eredarów na szczycie góry.

I w tej chwili Talgath pomknął ku Velenowi, a w spojrzeniu miał czystą nienawiść. Uderzył w krąg różnokolorowych świateł i odbił się od niego jak od ściany. Velen odwrócił się błyskawicznie i zobaczył warczących, śliniących się man’ari, którzy atakowali szponami mur uczyniony tylko ze światła, chroniący Velena i jego towarzyszy.

Niski, dudniący pomruk pomknął po nerwach Velena. Był bardziej wrażeniem niż dźwiękiem. Podniósł wzrok i tego dnia cudów zobaczy coś, co przyćmiło nawet siedem kamieni światła. Najpierw wyglądało to niczym opadająca gwiazda, tak jasna, że ledwie mógł na nią patrzeć. Gdy się zbliżyła, zrozumiał, że bynajmniej nie ma do czynienia z czymś tak ulotnym jak blask gwiazd na nocnym niebie, ale z solidną i mocną konstrukcją, pośrodku tak delikatną i okrągłą jak kule, ozdobioną sterczącymi trójkątnymi kryształami. Velen szlochał otwarcie, a wtedy jego umysłu dotknęła myśl.

Przybywam zgodnie z obietnicą. Przygotuj się, by porzucić ten świat, proroku Velenie.

Velen uniósł ramiona niczym dziecię, które błaga kochającego rodzica, by ten wziął je w objęcia. Kula nad nim zapulsowała i Velen poczuł, że coś delikatnie unosi go w powietrze. Jego towarzyszy też niosło ku… okrętowi? Bo tym chyba była owa konstrukcja, aczkolwiek wibrowała też życiem, jakiego Velen jeszcze nie pojmował. Pogrążony w cichej radości usłyszał wrzaski, przekleństwa i ryki man’ari, którym wymknęły się ofiary. Podstawa statku otworzyła się i kilka sekund później Velen stanął na czymś twardym. Uklęknął na podłodze, o ile można było tak to nazwać, i patrzył, jak reszta jego towarzyszy leci do bezpiecznego schronienia. Kiedy ostatni już znalazł się na pokładzie, Velen spodziewał się, że drzwi zostaną zamknięte, i odleci ten statek z metalu niebędącego metalem czy ciała niebędącego ciałem i z esencji samego K’ure, jak podejrzewał eredar.

Ale zamiast tego w jego umyśle szepnęła obca myśl.

Kryształy, gdzie był jeden, jest siedem. Odzyskaj je, bowiem będą ci potrzebne.

Velen pochylił się nad otworem i wyciągnął ręce. Siedem kamieni z szokującą prędkością pomknęło do jego rąk, uderzając w dłonie tak mocno, że aż zachłysnął się powietrzem. Zgarnął je do siebie, ignorując niesamowity żar, jakim emanowały, i rzucił się w tył. W tej samej chwili drzwi zniknęły, jakby nigdy ich tam nie było. Velen ściskał wszystkie siedem kryształów i jego umysł rozciągnął się tak bardzo, że ocierał o granice szaleństwa, a eredar zamarł w nieskończonej chwili między nadzieją a rozpaczą.

Udało im się? Uciekli?

*

Ze swej pozycji na czele armii Kil’jaeden miał niezmącony widok na zbocze góry i mrowiących się tam niewolników. Przez jeden wspaniały moment zasmakował zwycięstwa niemal tak słodkiego jak głód umieszczony w jego umyśle przez Sargerasa. Talgath dobrze wykonał powierzone mu zadanie. Przez przypadek jedynie Velen trzymał kryształ w chwili ataku, gdyby było inaczej, jego ciało już leżałoby na ziemi rozszarpane na strzępy.

Ale Velen trzymał kryształ ata’mal i został ostrzeżony. Coś się wydarzyło, dziwne światła pomknęły, chroniąc zdrajcę i coś, co po niego przybyło. A teraz Kil’jaeden patrzył, jak ten zdumiewający okręt zalśnił i… zniknął!

Uciekli! Przeklęty, potępiony Velen uciekł!

Man’ari, których rozkosz Kil’jaeden czuł sekundę wcześniej, teraz byli zmieszani i pełni rozczarowania. Dotknął ich umysłów. Nic nie wiedzieli. Czym była ta rzecz, która wyrwała Velena z rąk Kil’jaedena? Teraz Kil’jaedena przeszył dreszcz strachu. Jego pan nie będzie zadowolony z takiego rozwoju sytuacji.

– Co teraz? – spytał Archimonde.

Kil’jaeden obrócił się, by spojrzeć na swego sojusznika.

– Znajdziemy ich – warknął. – Znajdziemy i zniszczymy. Nawet jeśli miałoby to nam zająć tysiąc lat.