Świadek oskarżenia

Tekst
0
Recenzje
Przeczytaj fragment
Oznacz jako przeczytane
Jak czytać książkę po zakupie
Czcionka:Mniejsze АаWiększe Aa



WROCŁAW 2014



Tytuł oryginału

The Hound of Death

Projekt okładki

MARIUSZ BANACHOWICZ

Fotografia na okładce

QUAVONADO NGUYEN

Korekta redakcyjna

DARIA DEMIDOWICZ-DOMANASIEWICZ

Redakcja techniczna

NATALIA WIELĘGOWSKA

The Hound of Death Copyright © 1933 Agatha Christie Limited.

All rights reserved. AGATHA CHRISTIE and the Agatha Christie Signature are registered trade marks of Agatha Christie Limited in the UK and/or elsewhere. All rights reserved.

Polish edition published by Publicat S.A. MMII, MMXIV (wydanie elektroniczne)

Translation by Prószyński Media.

Wykorzystywanie e-booka niezgodne z regulaminem dystrybutora,

w tym nielegalne jego kopiowanie i rozpowszechnianie, jest zabronione.


jest znakiem towarowym Publicat S.A.

Wydanie elektroniczne 2014

ISBN 978-83-271-5267-1

Wydawnictwo Dolnośląskie

50-010 Wrocław, ul. Podwale 62

Oddział Publicat S.A. w Poznaniu

tel. 71 785 90 40, fax 71 785 90 66

e-mail: wydawnictwodolnoslaskie@publicat.pl

www.wydawnictwodolnoslaskie.pl

Konwersja publikacji do wersji elektronicznej


Spis treści

Świadek oskarżenia

Ogar Śmierci

Czerwony sygnał

Ten czwarty

Cyganka

Lampa

Radio

Tajemnica błękitnej wazy

Dziwny przypadek sir Arthura Carmichaela

Zew skrzydeł

Ostatni seans

SOS

Dokument chroniony elektronicznym znakiem wodnym

This ebook was bought on LitRes

Świadek oskarżenia

Pan Mayherne poprawił swoje pince-nez i odchrząknął sucho, w charakterystyczny dla siebie sposób. Potem spojrzał na siedzącego naprzeciw mężczyznę oskarżonego o morderstwo.

Pan Mayherne był nieduży, oszczędny w ruchach i starannie, żeby nie powiedzieć wykwintnie, ubrany. W jego twarzy zwracały uwagę wyjątkowo bystre, świdrujące szare oczy. Na pewno nie był głupcem. Prawdę mówiąc, miał wysoką pozycję wśród adwokatów. Gdy zwracał się do klienta, jego głos brzmiał rzeczowo, chociaż dźwięczała w nim nuta współczucia.

– Pragnę jeszcze raz podkreślić, że pańska sytuacja jest wyjątkowo trudna i dlatego oczekuję od pana całkowitej szczerości.

Leonard Vole, który dotąd wpatrywał się oszołomiony w gładką powierzchnię ściany, przeniósł spojrzenie na adwokata.

– Wiem – powiedział bezradnie. – Cały czas pan to powtarza. Ale do mnie jeszcze chyba nie dotarło, że jestem oskarżony o morderstwo. Z premedytacją! O taką nikczemność!

Pan Mayherne, jako człowiek praktyczny, rzadko dawał się ponosić emocjom. Jeszcze raz odchrząknął, zdjął pince-nez, starannie je wytarł, a następnie znowu umieścił na nosie.

– Tak, oczywiście – powiedział wreszcie. – Ale zrobimy co w naszej mocy, żeby pana z tego wyciągnąć. Powiedzie nam się, z pewnością powiedzie. Muszę jednak poznać wszystkie fakty, by przewidzieć, z jak poważnymi spotka się pan zarzutami. Wtedy ustalimy linię obrony.

Młody człowiek wciąż spoglądał na niego tym samym, bezradnym wzrokiem. Zdaniem pana Mayherne’a sprawa nie mogła zapowiadać się gorzej, wina oskarżonego była oczywista. Ale teraz, po raz pierwszy przeżył chwilę zwątpienia.

– Pan myśli, że jestem winny – powiedział cicho Leonard Vole. – Ale klnę się na Boga, że to nieprawda. Wszystko sprzysięgło się przeciwko mnie. Czuję się jak schwytany w sieć – w którąkolwiek stronę się zwrócę, omotuje mnie ona coraz bardziej. Ale ja tego nie zrobiłem, panie Mayherne, naprawdę nie zrobiłem!

Człowiekowi, który znalazł się w takiej sytuacji, nie pozostawało nic innego, jak upierać się przy swojej niewinności, o tym pan Mayherne dobrze wiedział. A jednak słowa Leonarda Vole’a zrobiły na nim wrażenie. Może mimo wszystko ten człowiek był niewinny.

– Ma pan rację, panie Vole – rzekł ponuro. – Sprawa wygląda bardzo niedobrze. Ale przyjmuję pańskie zapewnienia. A teraz przejdźmy do faktów. Chcę, by opowiedział mi pan własnymi słowami, jak poznał pan pannę Emily French.

– To stało się pewnego dnia na Oxford Street. Zobaczyłem starszą damę, która przechodziła przez jezdnię. Niosła całą masę pakunków. Nagle upuściła je na samym środku jezdni, pochyliła się, żeby wszystko pozbierać, ale ujrzała nadjeżdżający autobus i tylko cudem zdążyła dotrzeć do chodnika. Zatrzymała się wyraźnie skonsternowana tym, co się jej przed chwilą przydarzyło oraz okrzykami tłumu, który zdążył się wokół zebrać. Pozbierałem paczki, wytarłem je, jak umiałem, z błota, poprawiłem sznurki i wszystko zwróciłem właścicielce.

– W żaden sposób nie da się udowodnić, że uratował jej pan życie?

– Och nie, skądże. To była tylko drobna przysługa. Starsza dama gorąco mi podziękowała i powiedziała coś na temat moich manier – że różnią się znacznie od obowiązujących obecnie wśród młodej generacji, dokładnie jej słów nie pamiętam. Wtedy pożegnałem się i odszedłem. Nawet mi przez myśl nie przeszło, że kiedykolwiek znowu ją spotkam. Ale życie pełne jest niespodzianek. Tego samego dnia poszedłem wieczorem na przyjęcie do zaprzyjaźnionego domu. I ona też tam była. Poznała mnie od razu i poprosiła, by nas sobie przedstawiono. Wtedy właśnie dowiedziałem się, że jest to panna Emily French z Cricklewood. Trochę rozmawialiśmy. Podejrzewam, że w jej charakterze leżało spontaniczne obdarzanie ludzi sympatią. Wyraźnie mnie polubiła tylko dlatego, że zachowałem się tak jak zachowałby się każdy w podobnej sytuacji. Przy pożegnaniu ujęła mnie serdecznie za rękę i poprosiła, bym ją odwiedził. Odpowiedziałem, że będzie mi bardzo miło, a ona od razu wyznaczyła dzień wizyty. Prawdę mówiąc, nie miałem szczególnej ochoty na odwiedziny, ale odmowa wydawała mi się grubiaństwem, więc umówiliśmy się na następną sobotę. Kiedy już poszła, dowiedziałem się o niej od moich przyjaciół tego i owego – że jest bogata, ekscentryczna i mieszka samotnie, tylko z jedną służącą, i ma – ni mniej, ni więcej – aż osiem kotów.

– Rozumiem – powiedział pan Mayherne. – Czy temat jej bogactwa wypłynął przypadkowo?

– Jeśli myśli pan, że się wypytywałem... – zaczął gorączkowo Leonard Vole, ale adwokat uspokoił go gestem dłoni.

– Muszę patrzeć na tę sprawę tak, jak będzie ona przedstawiana przez stronę przeciwną. Przeciętny obserwator nie zauważyłby, że panna French jest bogata. Żyła skromnie, można by rzec – biednie. Gdyby nie dowiedział się pan o jej majątku, najprawdopodobniej uznałby ją pan za osobę ubogą. Kto właściwie powiedział panu, że jest inaczej?

– Mój przyjaciel, George Harvey, w którego domu odbywało się przyjęcie.

– Czy jest nadzieja, że będzie o tym pamiętał?

– Naprawdę trudno powiedzieć. Minęło już trochę czasu.

– To prawda, panie Vole. Ale oskarżyciel z pewnością spróbuje wykazać, że pańska sytuacja materialna nie była wówczas kwitnąca. Czy mam rację?

Leonard Vole poczerwieniał.

– Tak – wyszeptał. – W tamtym czasie prześladował mnie pech.

– No właśnie – zgodził się z nim pan Mayherne. – Będąc więc, jak już powiedziałem, w kiepskim położeniu materialnym, spotyka pan bogatą staruszkę i stara się z nią zaprzyjaźnić. Gdybyśmy mogli twierdzić, że nie zdawał pan sobie sprawy z jej zamożności i że poszedł do niej z wizytą tylko z dobroci serca...

– Ależ tak właśnie było!

– Wierzę. Wcale tego nie kwestionuję. Tyle że staram się patrzeć na sprawę pod innym kątem. Bardzo wiele zależy od pamięci pana przyjaciela Harveya – czy przypomni sobie waszą rozmowę, czy też nie. I czy udałoby się mu delikatnie zasugerować, że taka rozmowa odbyła się dopiero później?

Leonard Vole zastanawiał się nad tym dobrą chwilę. Wreszcie odezwał się w miarę spokojnym tonem, chociaż był bardzo blady.

 

– Nie sądzę, aby ta linia obrony była skuteczna, panie Mayherne. Kilka z obecnych tam osób słyszało naszą wymianę zdań i ktoś nawet rzucił uwagę, że zdobyłem serce bogatej damy.

Adwokatowi udało się ukryć rozczarowanie i zbył tę uwagę machnięciem ręki.

– To pech – stwierdził. – Ale dziękuję, że nie ukrywa pan prawdy, panie Vole. To pan musi mnie prowadzić. Pańska ocena tej sytuacji jest bardzo rozsądna. Upieranie się przy linii obrony, którą podsunąłem, mogłoby okazać się wprost katastrofalne. Zostawmy ten punkt. Poznał pan zatem pannę French, następnie odwiedził ją pan i znajomość się rozwijała. Musimy wykazać klarowny powód wszystkiego, co się wydarzyło. Dlaczego właśnie pan, młody, trzydziestotrzyletni mężczyzna, przystojny, prowadzący ożywione życie towarzyskie, uprawiający sporty, poświęcał tyle czasu starszej kobiecie, z którą właściwie niewiele miał wspólnego?

Leonard Vole zacisnął nerwowo dłonie.

– Nie potrafię panu wyjaśnić, naprawdę nie potrafię. Po pierwszej wizycie upierała się, bym odwiedził ją znowu, mówiła, że czuje się samotna i nieszczęśliwa. Postawiła mnie w wyjątkowo trudnej sytuacji. Wyraźnie okazywała mi sympatię, tak że czułem się bardzo niezręcznie. Proszę posłuchać, panie Mayherne, ja mam dość słaby charakter, płynę z prądem zdarzeń. Należę do osób, które nie potrafią odmówić, jeśli się je o coś prosi. I może mi pan wierzyć lub nie, ale po kilku wizytach poczułem słabość do starszej pani. Moja matka umarła, kiedy byłem mały, wychowywała mnie ciotka, ale i ona odeszła z tego świata, kiedy miałem piętnaście lat. Jeśli powiem panu, że matkowanie i czułość, okazywane przez pannę French, sprawiały mi przyjemność, pewnie rozbawi to pana.

Pan Mayherne jednak wcale nie wyglądał na rozbawionego. Zamiast tego zdjął znowu swoje pince-nez i wytarł je, wzdychając głęboko, jak to miał w zwyczaju, kiedy się nad czymś głęboko zastanawiał.

– Przyjmuję pańskie tłumaczenie, panie Vole – rzekł wreszcie. – Uważam, że jest psychologicznie uzasadnione. Czy jednak ława przysięgłych zgodzi się ze mną, trudno powiedzieć. Proszę, niech pan mówi dalej. Kiedy po raz pierwszy panna French poprosiła, żeby zajął się pan jej finansami?

– Podczas mojej trzeciej, a może czwartej wizyty. Nie miała pojęcia o prowadzeniu interesów i martwiła się, że nie najlepiej ulokowała kapitał.

Pan Mayherne spojrzał ostro na klienta.

– Niech pan uważa, panie Vole. Jej służąca, Janet Mackenzie, twierdzi, że pani znakomicie radziła sobie w interesach i wspaniale pilnowała swoich spraw. Tego samego zdania są bankierzy.

– Nic na to nie poradzę – odparł spokojnie Leonard Vole. – Mnie powiedziała coś wręcz przeciwnego.

Pan Mayherne w milczeniu przyglądał się młodemu człowiekowi. Chociaż nie miał zamiaru mówić tego na głos, jego wiara w niewinność Leonarda Vole’a umocniła się. Wiedział coś niecoś o starszych paniach. Potrafił wyobrazić sobie pannę French zauroczoną przystojnym młodym człowiekiem, szukającą pretekstu, by zatrzymać go przy sobie. Cóż bardziej prawdopodobnego niż ignorancja w sprawach materialnych i naturalna wówczas prośba o pomoc w prowadzeniu interesów. Była na tyle kobietą światową, by wiedzieć, że każdemu mężczyźnie pochlebia takie uznanie jego wyższości. Leonard Vole złapał się na lep tego pochlebstwa. Może nie miała też nic przeciw temu, by okazać młodemu człowiekowi, że jest kobietą zamożną. Emily French była starszą damą o silnym charakterze, gotową zapłacić nawet wysoką cenę za zaspokojenie własnych pragnień. Wszystko to przemknęło przez myśli pana Mayherne’a, ale niczego nie dał po sobie poznać i zadał następne pytanie.

– Więc zajął się pan jej interesami zgodnie z tą prośbą?

– Tak.

– Panie Vole – powiedział adwokat. – Zadam teraz bardzo ważne pytanie, na które musi mi pan szczerze odpowiedzieć. Zajmował się pan interesami starszej damy, która – zgodnie z jej własnymi słowami – niewiele, jeśli w ogóle, znała się na interesach. Czy kiedykolwiek użył pan jej zasobów, żeby poprawić swoją sytuację materialną? Czy zaangażował pan te fundusze w transakcję, z której czerpałby pan pośrednio korzyści? – Powstrzymał jeszcze Vole’a przed odpowiedzią. – Niech się pan dobrze zastanowi. Mamy dwie drogi. Albo możemy oprzeć się na pańskiej uczciwości w prowadzeniu jej spraw, wykazując, że nieprawdopodobne jest, by popełnił pan morderstwo, skoro mógł pan dostać się do jej pieniędzy w sposób znacznie prostszy. Jeśli jednak, mówiąc brutalnie, można panu udowodnić jakiś szwindel, musimy trzymać się linii, że nie było motywu morderstwa, ponieważ już za życia staruszka stanowiła dla pana źródło profitów. Myślę, że uzmysławia pan sobie różnicę. A teraz, proszę się zastanowić nad odpowiedzią.

Ale Leonard Vole nie zamierzał się zastanawiać.

– Moje interesy z panną French były w stu procentach uczciwe. Starałem się pokierować jej sprawami korzystnie. Każdy, kto wejrzy w prowadzone przeze mnie transakcje, będzie musiał to przyznać.

– Dziękuję panu – powiedział pan Mayherne. – To duża ulga. Wierzę, że jest pan zbyt inteligentny, by okłamywać mnie w tej kwestii. Proszę potraktować to jako komplement.

– Najsilniejszym argumentem przemawiającym na moją korzyść – powiedział z powagą Vole – jest brak motywu. Zakładając, że podtrzymywałem znajomość z tą bogatą damą w nadziei, że będę czerpał z tego profity finansowe – a to, jak przypuszczam, jest właściwym tematem naszej rozmowy – jej śmierć zniszczyła przecież moje oczekiwania.

Prawnik popatrzył na niego kamiennym wzrokiem. Pogrążony w myślach, powtórzył swój trik z pince-nez. Dopiero kiedy znalazły się one z powrotem na nosie, powiedział:

– Więc nie wiedział pan, panie Vole, że panna French zostawiła testament, w którym figuruje pan jako jej główny spadkobierca.

– Co? – więzień zerwał się na równe nogi. Jego konsternacja wydawała się spontaniczna i naturalna. – Mój Boże! Co też pan mówi? Zostawiła mi pieniądze?

Pan Mayherne powoli skinął głową. Vole opadł z powrotem na krzesło i ukrył twarz w dłoniach.

– Mam uwierzyć, że nic pan nie wie o testamencie?

– Pierwszy raz o tym słyszę, naprawdę.

– A jednak służąca panny French, Janet Mackenzie, przysięga, że pan o tym wiedział. Zgodnie z jej słowami panna French konsultowała się z panem w tej sprawie, wyjawiając panu swoje zamierzenia.

– Janet kłamie. Nie, zbyt ostro się wyraziłem. Janet jest już w podeszłym wieku. Była wierna swojej pani i nie lubiła mnie. Jest zazdrosna i podejrzliwa. Prawdopodobnie panna French zwierzyła się ze swych zamiarów Janet, a ta albo nie zrozumiała do końca jej słów, albo doszła do przekonania, że to ja nakłoniłem staruszkę do takiego kroku. Z pewnością teraz szczerze wierzy, że panna French naprawdę coś takiego jej powiedziała.

– Nie sądzi pan, że mogłaby specjalnie kłamać w tej sprawie?

Leonard Vole spojrzał zaskoczony, wręcz zaszokowany.

– Nie, niemożliwe. Dlaczego miałaby tak postąpić?

– Nie wiem – powiedział w zamyśleniu pan Mayherne.

– Ale najwyraźniej ma do pana pretensje.

Młody człowiek jęknął zrozpaczony.

– Zdaje się, że zaczynam rozumieć – wyszeptał. – To przerażające. Namówiłem ją do zmiany testamentu, tak właśnie powiedzą, namówiłem ją, żeby to mnie zapisała pieniądze, a potem przyszedłem do niej w nocy, kiedy nikogo nie było, i... znaleźli ją martwą następnego dnia. Boże, to okropne.

– Nie ma pan racji, mówiąc, że w domu nie było nikogo – powiedział prawnik. – Janet, która miała tego wieczoru wychodne, rzeczywiście wyszła, ale około dziewiątej trzydzieści wróciła po wykrój rękawa bluzki, który obiecała przyjaciółce. Dostała się do domu tylnymi drzwiami, weszła na górę, zabrała wykrój i właśnie zamierzała wyjść, kiedy usłyszała głosy w salonie. I chociaż nie potrafiła rozróżnić słów, przysięga, że panna French rozmawiała z mężczyzną.

– O dziewiątej trzydzieści – powtórzył Leonard Vole. – O dziewiątej trzydzieści... – Nagle zerwał się na równe nogi. – W takim razie jestem uratowany... uratowany.

– Co pan ma na myśli mówiąc „uratowany”? – zapytał zaskoczony pan Mayherne.

– O dziewiątej trzydzieści byłem już z powrotem w domu! Moja żona to potwierdzi. Wyszedłem od panny French mniej więcej za pięć dziewiąta i zjawiłem się w domu dwadzieścia po dziewiątej. Zona czekała na mnie. Och, dzięki Bogu, dzięki Bogu! I niech będzie błogosławiony wykrój rękawa Janet Mackenzie!

Był tak uradowany, że wcale nie zwrócił uwagi na ponurą minę adwokata. Ale słowa tego ostatniego szybko sprowadziły go na ziemię.

– Kto pana zdaniem zamordował pannę French?

– Jak to? Oczywiście, że złodziej, uważam tak od samego początku. Pamięta pan przecież, że okno było wyważone. Starsza pani zginęła od uderzenia łomem, który znaleziono obok ciała. Z domu zginęło kilka przedmiotów. Ale na skutek idiotycznych podejrzeń Janet i jej antypatii do mnie policja nigdy nie poszła słusznym tropem.

– To nie wyjaśnia sprawy, panie Vole – powiedział adwokat. – Zabrane rzeczy nie przedstawiają dużej wartości, wyniesiono je dla zamydlenia oczu. A włamanie również mogło być upozorowane. Poza tym proszę pomyśleć o sobie. Powiedział pan, że o wpół do dziesiątej nie było już pana w domu zamordowanej. Z kim w takim razie rozmawiała panna French w salonie? Trudno uwierzyć, że ucięła sobie pogawędkę z włamywaczem.

– Nie – powiedział Vole. – Rzeczywiście nie... – sprawiał wrażenie zdziwionego i zdezorientowanego. – Ale – dodał, jakby odzyskując siły – to przynajmniej wyklucza moją osobę. Mam niepodważalne alibi. Musi pan spotkać się z moją żoną Romaine i spytać ją o to.

– Oczywiście – zgodził się prawnik. – Spotkałbym się z pana małżonką już wcześniej, ale niestety, nie zastałem jej w domu. Kontaktowałem się ze Scotland Yardem i dowiedziałem się, że ma wrócić dzisiaj wieczorem. Gdy tylko stąd wyjdę, udam się do niej.

Vole skinął głową. Na jego twarzy malowało się teraz głębokie zadowolenie.

– Romaine wszystko panu powie. Mój Boże! Co za szczęśliwy traf!

– Przepraszam za to pytanie, panie Vole, ale czy jest pan oddany swojej żonie?

– Oczywiście.

– A ona panu?

– Bardzo. Zrobi dla mnie wszystko.

Pan Vole powiedział to z takim entuzjazmem, że adwokatowi zrobiło się aż przykro. Zeznania oddanej żony! Jakąż marną stanowią wartość dla sądu!

– Czy ktoś jeszcze widział pana powrót o dziewiątej dwadzieścia? Na przykład służąca?

– Mamy tylko posługaczkę, która przychodzi w dzień, na godziny.

– Czy wracając do domu spotkał pan kogoś na ulicy?

– Nikogo znajomego. Część drogi odbyłem autobusem. Może konduktor mnie zapamiętał.

Pan Mayherne pokręcił z powątpiewaniem głową.

– Więc nie ma nikogo, kto mógłby potwierdzić zeznania pańskiej żony?

– Nie, ale to przecież nie jest konieczne, prawda?

– Chyba nie – odparł z wahaniem pan Mayherne. – I jeszcze jedno. Czy panna French wiedziała, że jest pan żonaty?

– Tak.

– Ale pan nigdy nie przedstawił jej swojej żony, nie spotkały się. Dlaczego?

– No... nie wiem.

– Janet Mackenzie twierdzi, że udawał pan kawalera, na dodatek gotowego poświęcić dla jej pani swoją wolność.

Vole roześmiał się.

– To absurdalne! Między nami była różnica czterdziestu lat.

– Takie wypadki się jednak zdarzają – powiedział adwokat oschle. – Fakt pozostaje faktem, że pańska żona nigdy nie spotkała się z panną French.

– Nie – w głosie młodego człowieka dawało się wyczuć zmieszanie.

– Niech mi wolno będzie powiedzieć – rzekł prawnik – że nie bardzo pojmuję pańskie zachowanie w tej materii.

Vole poczerwieniał, zawahał się, a po chwili odparł:

– Powiem panu wprost. Znalazłem się wtedy w niezłych opałach. Miałem nadzieję, że panna French pożyczy mi pieniędzy. Darzyła mnie sympatią, ale jej przecież nie obchodziły problemy młodych małżeństw. Od początku wyobrażała sobie, że nie układa nam się najlepiej, mnie i Romaine. Chyba przypuszczała, że mieszkamy osobno. Panie Mayherne, bardzo potrzebowałem tych pieniędzy ze względu na Romaine. Nic nie mówiłem, pozwalałem starszej pani myśleć, co jej się żywnie podoba. Nazywała mnie swym adoptowanym synem. Nigdy nie było mowy o żadnym małżeństwie – to wytwór chorej wyobraźni Janet.

– I to wszystko?

– Naprawdę wszystko.

Czy w tych słowach nie zabrzmiał cień wahania? Tak przynajmniej wydało się prawnikowi. Podniósł się i wyciągnął dłoń.

– Do widzenia, panie Vole.

 

Spojrzał na wymizerowaną młodą twarz i kierowany impulsem powiedział:

– Mimo że fakty przemawiają przeciwko panu, ja wierzę w pańską niewinność. Mam nadzieję, że uda mi się tego dowieść i całkowicie oczyścić pana z zarzutów.

Vole odpowiedział uśmiechem.

– Przekona się pan wkrótce, że mam niepodważalne alibi – stwierdził pogodnie.

I tym razem Vole nie zwrócił uwagi, że prawnik nie zareagował na jego pewny ton.

– Bardzo wiele zależy od zeznań Janet Mackenzie – rzekł tylko Mayherne. – Ona pana nienawidzi. Z czym się zresztą nie kryje.

– Ależ dlaczego miałaby mnie nienawidzić! – zaprotestował młody człowiek.

Adwokat wzruszył lekko ramionami i wyszedł.

Cała sprawa bardzo go niepokoiła.

Vole mieszkał ze swoją żoną w niewielkim, brzydkim domku niedaleko Paddington Green. Tam właśnie udał się teraz pan Mayherne.

Zadzwonił i po chwili drzwi otworzyła duża i tęga kobieta, najwyraźniej posługaczka.

– Czy pani Vole już wróciła?

– Godzinę temu. Ale nie wiem, czy będzie się pan mógł z nią zobaczyć.

– Proszę jej dać mój bilet wizytowy – powiedział szybko pan Mayherne. – Ze mną zechce się zobaczyć na pewno.

Kobieta popatrzyła na niego z powątpiewaniem, wytarła ręce o fartuch, wzięła wizytówkę, po czym zamknęła mu drzwi przed nosem.

Jednakże po kilku minutach wróciła i tym razem zachowywała się nieco grzeczniej.

– Proszę wejść.

Zaprowadziła go do niewielkiego saloniku. Pana Mayherne’a, przyglądającego się z zainteresowaniem obrazowi na ścianie, zaskoczył nagły widok bladej kobiecej twarzy, która znienacka się przy nim pojawiła.

– Pan Mayherne? Jest pan adwokatem mojego męża? Wraca pan od niego? Proszę, niech pan siada.

Dopiero gdy się odezwała, zrozumiał, że nie jest Angielką. Przyglądając się jej, dostrzegł wystające kości policzkowe, czerń włosów tak intensywną, że wydawały się granatowe, oraz charakterystyczny dla ludzi z kontynentu gwałtowny ruch dłoni. Dziwna kobieta, pomyślał, niezwykle cicha. Tak spokojna, że aż budzi niepokój. Od pierwszej chwili prawnik zdał sobie sprawę, że zetknął się z czymś, czego nie potrafi zrozumieć.

– Droga pani Vole – zaczął – nie trzeba tracić nadziei...

Zamilkł. Romaine Vole w najmniejszym stopniu nie sprawiała wrażenia osoby, która mogłaby cokolwiek stracić. Była nad wyraz opanowana.

– Proszę mi o wszystkim opowiedzieć – odezwała się. – Pan jest na pewno znakomicie poinformowany. Proszę mnie nie oszczędzać. Chcę usłyszeć najgorsze. – Zawahała się, a potem powtórzyła trochę ciszej, z dziwną emfazą, której prawnik nie potrafił zrozumieć. – Chcę znać najgorsze.

Pan Mayherne przedstawił pokrótce przebieg swojego spotkania z Leonardem Vole’em. Słuchała uważnie, od czasu do czasu kiwając głową.

– Rozumiem – powiedziała, gdy skończył. – Mam więc potwierdzić, że wrócił tamtej nocy dwadzieścia minut po dziewiątej?

– Czy naprawdę mąż wrócił o tej porze? – zapytał ostro Mayherne.

– Nie w tym rzecz – odparła chłodno. – Czy dzięki moim zeznaniom zostanie uniewinniony? Czy sąd da mi wiarę?

Pan Mayherne spojrzał na nią zdumiony. Od razu dotknęła sedna sprawy.

– Chciałabym wiedzieć – dodała – czy moje zeznania wystarczą? A może potrzebny będzie ktoś, kto je potwierdzi?

W jej zachowaniu wyczuwało się dziwną intensywność i pan Mayherne poczuł się jeszcze bardziej nieswojo.

– Na razie poza panią nie mamy żadnego świadka – rzekł z ociąganiem.

– Rozumiem – szepnęła Romaine Vole.

Przez minutę czy dwie siedziała całkiem nieruchomo. Na jej ustach igrał lekki uśmieszek.

Prawnik usłyszał wewnętrzny dzwonek alarmowy.

– Pani Vole... – zaczął raz jeszcze. – Wiem, co pani czuje...

– Doprawdy? – zapytała. – Wątpię.

– W tych okolicznościach...

– W tych okolicznościach zamierzam rozegrać to po swojemu.

Spojrzał na nią skonsternowany.

– Ależ droga pani, czy nie jest pani nieco zdenerwowana? Ze względu na pani oddanie mężowi...

– Słucham?...

Ostra nuta w jej głosie zaskoczyła go. Powtórzył niepewnie:

– Ze względu na pani oddanie mężowi...

Romaine Vole skinęła powoli głową, ten sam dziwny uśmieszek nie schodził z jej ust.

– Czy to on powiedział panu, że jestem mu oddana? – zapytała cicho. – Och, tak, z pewnością on. Mężczyźni to głupcy. Głupcy... głupcy...

Nagle zerwała się na równe nogi. Wszystkie emocje, które się dotąd w niej czaiły, eksplodowały z ogromną siłą.

– Nienawidzę go! Nienawidzę, nienawidzę! Niech go powieszą, niech zadynda na pętli i umiera.

Prawnik aż cofnął się przed błyskawicami, jakie ciskały jej oczy. Zrobiła krok w jego kierunku i mówiła dalej z zaciekłością:

– Może lepiej, żebym tego dopilnowała. Załóżmy, że nie potwierdzę wersji o jego powrocie tamtej nocy o godzinie dziewiątej dwadzieścia. Powiem, że wrócił dziesięć po dziesiątej. Twierdzi, że nie wiedział nic o zapisanych mu pieniądzach. A jeśli ja zeznam, że wiedział, że liczył na nie i że popełnił morderstwo, by szybciej je zdobyć? Jeśli powiem panu, że tamtej nocy po powrocie do domu przyznał się do morderstwa? Że miał krew na płaszczu? Co wtedy? Powiedzmy, że zeznam to wszystko przed sądem. I co wtedy?

Jej wzrok zdawał się rzucać wyzwanie. Z wysiłkiem, walcząc z rosnącym zmieszaniem, Mayherne starał się mówić rzeczowym tonem:

– Nikt nie może żądać, by składała pani zeznania obciążające własnego męża...

– On nie jest moim mężem!

Słowa te padły tak szybko, że przez chwilę panu Mayherne’owi wydało się, że ich nie dosłyszał.

– Przepraszam. Ja...

– On nie jest moim mężem.

Zapadła tak głęboka cisza, że dałoby się słyszeć brzęk upadającej igły.

– Byłam aktorką w Wiedniu. Mój mąż nadal żyje, ale przebywa tam w szpitalu dla umysłowo chorych. Dlatego nie mogliśmy pobrać się z Leonardem. Teraz się z tego cieszę.

Pokiwała energicznie głową.

– Chciałbym, żeby powiedziała mi pani tylko jedno – wtrącił Mayherne. Zdołał zachować swój zwykły spokój i opanowanie. – Dlaczego z tak wielką goryczą mówi pani o Leonardzie Vole’u?

– Oczywiście, że chciałby pan to wiedzieć – uśmiechnęła się lekko. – Ale nie powiem panu. Będzie to mój sekret...

Pan Mayherne odkaszlnął sucho i podniósł się.

– Chyba nie ma powodu, by przedłużać nasze spotkanie – stwierdził. – Skontaktuję się z panią znowu po rozmowie z moim klientem.

Podeszła do niego bliżej, spojrzała mu prosto w oczy swoimi cudownymi ciemnymi oczyma.

– Proszę mi powiedzieć – odezwała się cicho – czy kiedy pan tu dziś przyszedł, wierzył pan z prawdziwym przekonaniem w niewinność Leonarda?

– Tak – potwierdził adwokat.

– Biedaczek... – roześmiała się.

– I nadal w nią wierzę – dokończył pan Mayherne. – Do widzenia pani.

Wyszedł, zabierając ze sobą wspomnienie zdziwienia jakie odmalowało się na jej pięknej twarzy.

* * *

Trafiła mi się piekielna robota – powtarzał w myślach pan Mayherne, idąc ulicą.

Sprawa potoczyła się nietypowo. Ta kobieta też była nietypowa. Bardzo niebezpieczna. Kobieta potrafi stać się diablo niebezpieczna, kiedy dostanie do ręki narzędzie i zechce zrobić z niego użytek.

Co robić? Ten nieszczęśnik stracił właśnie ostatnią szansę, deskę ratunku, której mógłby się chwycić. Oczywiście, istnieje też możliwość, że popełnił tę zbrodnię...

– Nie – powiedział do siebie pan Mayherne. – Nie... zbyt wiele się przeciw niemu sprzysięgło. Nie wierzę tej kobiecie. Całą historię wyssała z palca. Ale nie opowie jej w sądzie, o nie!

Wolałby tylko być o tym bardziej przekonany.

Przesłuchanie przed koronerem trwało krótko i miało dramatyczny przebieg. Oskarżenie powołało na głównych świadków Janet Mackenzie, pokojówkę zamordowanej, oraz Romaine Heigler – Austriaczkę, konkubinę oskarżonego.

Pan Mayherne, obecny na posiedzeniu, przysłuchiwał się pogrążającemu jego klienta zeznaniu cudzoziemki. Nie pominęła niczego, co zasugerowała podczas wcześniejszego z nim spotkania.

Sprawa została skierowana do sądu.

* * *

Pan Mayherne nie potrafił wymyślić niczego, co pomogłoby oskarżonemu. Sprawa przeciw Leonardowi Vole’owi była tak logicznie zwarta, że nie przenikał do niej najmniejszy promyk nadziei. Nawet słynny obrońca, którego wynajęto, żeby wygłosił mowę, nie mógł niczego obiecać.

– Gdybyśmy zdołali podważyć zeznania tej Austriaczki, może udałoby się coś osiągnąć – rzekł z powątpiewaniem. – Ale na razie sprawy stoją bardzo źle.

Pan Mayherne skoncentrował całą energię na jednym tylko zagadnieniu. Zakładając, że Leonard Vole mówi prawdę i rzeczywiście opuścił dom zamordowanej o godzinie dziewiątej, kim był mężczyzna, którego rozmowę z panną French słyszała Janet o wpół do dziesiątej?

Jedyny promyczek nadziei przybrał postać nieznośnego siostrzeńca, który niegdyś pochlebstwami i groźbami próbował wyłudzać od ciotki różne sumy pieniędzy. Janet Mackenzie, jak dowiedział się prawnik, zawsze żywiła słabość do tego młodego mężczyzny i popierała jego usiłowania. Wydawało się całkiem logiczne, że to ów siostrzeniec spotkał się z panną French po wyjściu Leonarda Vole’a, zwłaszcza że potem zniknął, jakby zapadł się pod ziemię.

Poszukiwania, które podjął pan Mayherne, prowadziły donikąd. Nikt nie widział Leonarda Vole’a wchodzącego do swojego domu, ani też opuszczającego dom panny French. Nikt nie widział również innego mężczyzny, który by wchodził do domu w Cricklewood lub z niego wychodził. Wszystkie nici dochodzenia urwały się.

Dopiero w przeddzień rozprawy pan Mayherne otrzymał list, który pchnął jego myśli w zupełnie nowym kierunku.

List nadszedł wraz z pocztą o szóstej. Nabazgrany był pośpiesznie na świstku papieru włożonym do brudnej koperty z niewłaściwym znaczkiem.

Pan Mayherne przeczytał go dwukrotnie, zanim zrozumiał, o co chodzi.